Fotografie Ruth Ossai 

fotograaf ruth ossai legt haar nigeriaanse thuis in al haar schoonheid vast

De inspiratie die ze uit traditionele Nollywood-films en oude gospel-videos haalt zie je terug in haar werk voor Miu Miu en Kenzo.

door Sarah Moroz
|
29 oktober 2018, 4:23pm

Fotografie Ruth Ossai 

Ruth Ossai spreekt met dezelfde dynamiek en zelfverzekerdheid die de mensen die ze fotografeert uitstralen op haar beelden. Dat ze die persoonlijke kant van hen weet te vangen is niet verwonderlijk, aangezien de jonge fotograaf haar subjecten goed kent en vooral haar familieleden vastlegt. Ruth heeft een sterke drijfveer om haar publiek het Nigeriaanse leven waarin ze opgroeide te laten zien, en daarmee ook de Nigeriaanse gemeenschap die haar zo lief is kracht te geven. Zelfs als ze met bekende Westerse luxemerken werkt, maakt Ruth geen compromissen wat betreft haar visie en manier van werken: ze blijft haar roots omarmen door altijd te refereren naar de lokale Nigeriaanse popcultuur.

Ossai keert vaak terug naar Nigeria. In de tussentijd woont ze in het Engelse Yorkshire, waar ze jonge gedetineerden helpt om terug naar school te gaan. Ook hen heeft ze op de foto gezet, maar ze koos ervoor om die intieme serie niet openbaar tentoon te stellen. Daarnaast maakte ze een serie over haar grootmoeder en haar kerkgaande vrienden, en publiceerde ze een boek van vijftig landschapsbeelden dat My Heart is Clean heet. i-D sprak de fotograaf over het vastleggen van haar roots en het importeren en exporteren van stijlinspiratie.

1537888251179-Nataal-x-Red-Hook-Labs-Ruth-Ossai-1

Fotografeer je meestal in een studio?
Ja, ik werk altijd in een pop-up studio in het oosten van Nigeria. Iedereen die ik fotografeer is familie, behalve één model die ik in Londen heb vastgelegd. Ik ben in Nigeria geboren en groeide er op, maar ik studeerde in Yorkshire. Ik vind het fijn om alles zelf te kunnen doen, en ben daar best egoïstisch in. Als iemand zegt dat ze een producer willen inhuren, is mijn antwoord daarop altijd: nee! Ik wil zelf iedereen casten, over de achtergrond beslissen, schilderen en printen. Soms gebruik ik ook meubels en kleden die mijn familie maakt.

Ik heb heel uiteenlopend werk gedaan. Zo heb ik eerder samengewerkt met een Nigeriaanse mode-ontwerper, Mowalola Ogunlesi. Haar eerste collectie heette Psychedelic en ging over Nigeriaanse ‘highlife’, een muziekgenre uit de jaren zestig en zeventig. We maakten samen een video [laat beelden op haar telefoon zien]. Ik heb ook de cd-cover gemaakt. De band die ik gebruikte ken ik van mijn kerk, de leren broek zonder kruis is een ontwerp van Mowalola. Eerst wilde het model die broek niet dragen, later was hij er zo blij mee dat-ie ‘m mee naar huis wilde nemen.

Ik word geïnspireerd door traditioneel Nollywood, zoals de televisieshows waarin oude gospel-video's worden getoond. Die video’s maken altijd gebruik van gekke special effects en excentrieke Nigeriaanse iconografie, zoals greenscreens met Jezus of de Hemel op de achtergrond. Ik maakte er toen ik jonger was altijd screenshots van en dacht: zo wil ik ooit fotograferen.

1537888282164-Nataal-x-Red-Hook-Labs-Ruth-Ossai-6

Hoe ben je begonnen als fotograaf?
Ik nam vaak foto’s van mijn familie met de Blackberry van mijn vader, omdat ik mijn Nigeriaanse familie aan mijn familie uit Yorkshire wilde laten zien. Ik was eigenlijk dus eerst een familiefotograaf. Nu denk ik nog wel eens: wow, iemand wilt een heleboel geld neertellen voor een foto van mijn oma, waarom?! Maar tegelijkertijd wil ik mijn werk natuurlijk graag verkopen en wil ik dat mensen trots zijn als ze mijn werk in hun huis hebben hangen. Wanneer ik een portret verkoop, geef ik de persoon die in het beeld staat altijd een deel van het bedrag, zoals deze twee jongens, zodat ze hun schoolkosten kunnen betalen bijvoorbeeld. Mijn vader heeft geen creatieve achtergrond, maar waardeert wat ik doe voor de gemeenschap. Hij zegt altijd: “Probeer meer te verkopen!”

1537888299511-Nataal-x-Red-Hook-Labs-Ruth-Ossai-7

Ik kan me voorstellen dat het heel leuk is om je familieleden om de foto te zetten.
Dat klopt. Nigeriaanse mensen zijn nogal goed in poseren en soms heel melodramatisch. Als ik jongens vraag om te poseren, dan bedenken ze zelf iets. Het is totaal niet geforceerd. Elke keer als ik weer naar huis ga na een shoot smelt ik, omdat ik weet dat het een samenwerking was en hun talent net zo belangrijk is als dat van mij. Nigeriaanse mensen zijn heel open en opgewekt, je herkent ze meteen. Mensen zeggen ook dat de styling zo goed is in mijn werk, maar ook dat is organisch – vaak is het wat mensen op zondag naar de kerk dragen.

Iedereen in Nigeria houdt van foto’s die ze meteen mee naar huis kunnen nemen. Als je op zondag naar de dienst gaat zie je veel fotografen die foto’s maken en ze meteen printen. Vaak komen mensen zelf naar me toe om te vragen of ik ze wil fotograferen, voordat ik de kans krijg om het aan hen te vragen. We houden ervan om foto’s mee naar huis te nemen, daar is mijn werk ook op geïnspireerd. Maar ik deel niet alles wat ik maak, soms is het te persoonlijk. Mijn vader is dokter en soms fotografeer ik hem bijvoorbeeld terwijl hij opereert.

1537888312522-Nataal-x-Red-Hook-Labs-Ruth-Ossai-8

Hoe pas je je aan als je meer commercieel werk doet?
Pasgeleden heb ik nog de serie ‘Miu Miu Babes’ gemaakt. Er is ook een Nigeriaanse film die Nollywood Babes heet, en daar heb ik mijn werk voor de serie op geïnspireerd. Al mijn inspiratie komt uit West-Afrika: vaak Nigeria, maar soms ook Ghana en Senegal. Natuurlijk moet je je ook aan een bepaalde look houden. Dat vind ik saai, maar het blijft werk. Maar ik krijg vaak wel veel vrijheid, want ik neem alleen klussen aan waarbij ik weet dat ze me veel ruimte geven in de creatieve beslissingen.

Veel van de kleding die we van Miu Miu fotografeerde paste niet op de Nollywood-modellen, omdat ze vrij groot waren en de Miu Miu-kleding maar een bepaalde maat is. Uiteindelijk hebben we de kleding op de rug losgemaakt en dat gewoon niet laten zien. Ik wil iedereen kunnen fotograferen, en niet beperkt worden door kledingmaten.

Voor de lente-/zomercampagne 2017 van Kenzo kwam niemand van het Kenzo-team mee naar Nigeria. Ze zagen het eindproduct pas toen het af was. Daardoor kon ik alles doen wat ik wilde. Kenzo is geen typisch Nigeriaanse stijl, het is niet wat mensen in West-Afrika dragen, of tenminste niet in mijn dorp. Maar de mensen trokken het aan, deden alsof ze zich aan het verkleden waren, en ik Photoshopte er effecten overheen. Kenzo vond het fantastisch! Ze hebben er zelfs een volledige zine van gemaakt. Ik ben heel selectief in het kiezen van de klussen die ik doe, en zeg vaak nee als ik denk dat het mijn gemeenschap niet ten goede komt. Ik denk dat het belangrijk is dat fotografen weten met wie ze te maken hebben en wie ze fotograferen. Ik ben niet iemand van buitenaf die eventjes een foto komt maken. Vroeger was ik bang ze me gewoon gebruikten als deel van een trend, en dat het de zwarte gemeenschap niet ten goede zou komen. Daarom heb ik zelf eisen opgesteld waar mensen die met me werken mee moeten instemmen. En dat doen ze meestal.

1537888326982-Nataal-x-Red-Hook-Labs-Ruth-Ossai-9

Het is fijn dat jij zo te horen de controle hebt om te beslissen hoe je wilt werken.
Ja, er moet een goede impact zijn op de gemeenschap. Toen ik met Kenzo werkte mochten de modellen de shirts hebben en stuurden ze honderden zines gratis op. Mijn assistent die meehielp met de shoot kon dankzij de klus zijn hele bruiloft betalen. Tijdens de bruiloft zei hij ook: “Ik wil Kenzo graag bedanken”. [Lacht] Hij wist daarvoor niet eens wat Kenzo was, maar nu roept het hele dorp: “Kenzo! Wanneer komen ze weer terug?” Ik heb de trouwvideo van mijn assistent naar hun hoofdkantoor gestuurd.

Tagged:
NIGERIA
Kenzo
afrika
Miu Miu
nollywood