van ghana naar de bijlmer: l’origine komt de wereld kleur geven

Het lokale label met roots in de Bijlmer en Ghana wil met hun kleding de wereld een kleurrijkere plek maken.

door Lianne Kersten; foto's door Casper Kofi
|
23 november 2017, 10:36am

Het idee ontstond bijna vier jaar geleden in een slaapkamer in Amsterdam Zuid-Oost. Jeffrey Mensah (23) en Dyllan Ahinful (21), zeventien jaar vrienden, hebben het over de toekomst en het gedeelde gevoel dat ze meer willen doen dan alleen studeren. Ze besluiten hun liefde voor mode en hun Ghanese roots te verenigen in een kledingmerk. Dan Afrifra (23), die ze ook al meer dan tien jaar kennen uit de buurt, voegde zich later bij het duo en samen vormen ze nu de drie-eenheid achter L’ORIGINE - een streetwearmerk dat staat voor identiteit, trots en expressie.

Maar eigenlijk startte het verhaal van L’ORIGINE eerder, begin jaren negentig, toen de ouders van Jeffrey en Dyllan (geboren in het Ghanese dorp Ashanti Bekwai en Dans ouders in Effiduase-Asokore) vanuit Ghana naar Amsterdam verhuisden. Drie jongens geboren en getogen in de Bijlmer, met ouders die toevallig uit dezelfde regio in Ghana komen. L’ORIGINE staat voor die gezamenlijke roots. Het is de fundering waarop hun merk is gebouwd. We zochten de jongens op in hun showroom om te praten over hun trots Ghana en de New Urban Afroism-beweging.

i-D: Jullie begonnen L’ORIGINE toen jullie nog geen twintig waren. Dat is knap. Hoe zijn jullie gestart?
L'Origine: In het begin wisten we eigenlijk nog niks over het ontwerpen van mode. We hadden niet eens een laptop; we spraken af op school om daar op een computer te kunnen werken. Dyllan heeft zichzelf geleerd om te ontwerpen in Photoshop en InDesign – dat was vooral heel veel oefenen en uitproberen. Na een tijdje had hij het onder de knie en kon hij zijn creativiteit erop loslaten. Al die tijd wisten we wel precies waar ons merk voor moest staan. We hebben advies gekregen van mensen uit het vak over het ontwerp- en productieproces en even later viel alles op zijn plek; we vonden een begeleider die in ons geloofde en konden beginnen met de productie. Mensen die ons altijd samen zagen zitten achter de computer op school moesten vooral lachen om ons plan, maar na een tijdje hadden we echt iets neergezet. Het uitgangspunt is altijd geweest om kwalitatieve ontwerpen te maken, niet gewoon merchandise. Dus borduren we bijvoorbeeld het label in plaats van het te laten opdrukken en voegen we veel details toe. Die details representeren onze herkomst en laten ook zien hoeveel aandacht er in ons ontwerp zit.


Wat voor details bijvoorbeeld?
In ieder ontwerp zit een label verstopt met een Afrikaans gezegde: “if there’s no enemy within, the enemy outside can do us no harm’. En een statement over onze vriendschap: ‘C’est L’ORIGINE’ – de start, het uitgangspunt van ons merk, is onze band. Als die vriendschap sterk blijft, dan kan niets het merk breken. Ook ons logo verwijst naar onze roots: de 3 omgedraaid is de letter ε in het Ghanese alfabet en het ontwerp is een combinatie van het Adinkra symbool [traditionele symbolen uit Ghana] voor goede vrienden, gecombineerd met het embleem van de Ashanti-vlag.

Het concept achter jullie herfst/winter 17 collectie is #Colorlife. Wat is de gedachte daarachter?
De collectie is op meerdere manieren een statement. Naast blauw, de kleur voor vrede in traditionele Ghanese kleding, hebben we de kleuren van de Ghanese vlag gebruikt; rood, geel en groen. Die kleuren hebben ook symbolische waarde: rood staat voor het bloed van degenen die zijn omgekomen in Ghana’s strijd voor onafhankelijkheid, goud staat voor de grondstoffen die het land rijk is en groen voor de vele bossen en natuurlijke rijkdom. Ghana kreeg deze vlag toen het onafhankelijk werd in 1957. Daarnaast is #Colorlife gelinkt aan wat er op dit moment gebeurd in de wereld. Terrorisme, wereldleiders die met oorlog dreigen, de vluchtelingencrisis. We willen kleur terugbrengen in de wereld, wat het soms letterlijk en figuurlijk lijkt te verliezen doordat vrede, liefde en tolerantie minder lijken te worden. #Colorlife is hoe wij de wereld graag willen zien: kleurrijk en levendig. Mode is onze manier omdat te doen.


Naast L’ORIGINE zijn jullie ook het platform KOBOE.WORLD gestart.
Op KOBOE.WORLD delen we alles wat er gebeurt binnen wat wij de New Urban Afroism movement noemen – van mode, muziek en events tot sport. We willen hiermee ook laten zien dat Afrikaanse mode meer is dan alleen gekleurde prints en traditionele ontwerpen. Er wordt genoeg mode in Afrika gemaakt buiten dat stereotype beeld. Bijvoorbeeld Orange Culture uit Nigeria – je zou niet denken dat dit een Afrikaans merk is, wat vooral komt door het beperkte beeld dat veel mensen in het Westen hebben van Afrikaanse cultuur. Met KOBOE willen we dit segment meer aandacht geven, ook zodat mensen van Afrikaanse komaf zien dat ze ook andere dingen kunnen doen. Vaak worden creatieve beroepen vanuit huis uit niet gestimuleerd in onze cultuur – je moet rechter worden, of advocaat, of dokter. We willen jongeren juist laten zien wat er nog meer in de wereld is en dat je daar ook succesvol mee kunnen worden. KOBOE is er voor iedereen van Afrikaanse komaf, en iedereen die zich verbonden voelt met de KOBOE manier van leven. In de KOBOE-wereld is er geen uitsluiting.

Waar staat KOBOE eigenlijk voor?
Vroeger werden we gepest met met de term ‘bokoe’, het Surinaamse woord voor ‘stinkende vis’, dat als scheldwoord werd gebruikt tegen mensen van Afrikaanse komaf. Dat woord wilden we omdraaien door er een positieve betekenis aan geven. Door de letters te verwisselen ontstond KOBOE, wat staat voor Kings of Blessed Origin Erected. Dat we bokoe genoemd werden heeft ons niet echt geraakt, we zeiden altijd wat terug. Het heeft ons eerder trotser gemaakt. Maar er waren ook mensen die er wel heel onzeker van werden. Als je al vanaf je vijfde zo genoemd wordt, dan kan dat je wel raken. En niet alleen in de Bijlmer, later pikten ook andere mensen de term op en werd het zelfs op de voetbalclub in Oud-Zuid gebruikt. Het leek een algemeen woord te zijn geworden voor Afrikaan, maar het is en blijft een scheldwoord. Sommige mensen in onze omgeving schaamden zich daardoor gewoon om Afrikaans te zijn. Er waren mensen die zichzelf Surinaams of half Surinaams gingen noemen om maar niet gepest te worden. Het was toen wij opgroeiden en daarvoor niet cool om Ghanees te zijn.

Was dat een groot onderwerp in de Ghanese gemeenschap ?
Onze ouders hadden ergens misschien verwacht dat ze beter ontvangen zouden worden door donkere mensen in Nederland - omdat ze ook een minderheid waren, een soort broederschap te vinden. Maar veel andere etniciteiten die hier al woonden voelden zich beter dan de Afrikanen. Dat veel donkere mensen van verschillende afkomsten niet kunnen verbroederen is een groot probleem binnen de gemeenschap. Op sommige afkomsten wordt neergekeken. De eerste generatie Ghanezen die hier als eerst werden geboren, vijf jaar ouder dan wij, hebben het zwaarder gehad. Zij moesten echt vechten voor hun plek.

Hoe is dat nu?
Nu lijkt donker ‘in te zijn’. Alleen dat het een hype is geworden is niet normaal. Hoezo zou iets een hype moeten zijn voordat het geaccepteerd wordt? In de modellenwereld is het misschien een trend, maar je krijgt als donker model nog steeds minder en kleinere klussen. Alleen de afstand tussen culturen is in sommige opzichten minder groot geworden. Nu heb je Afro-muziek in de clubs, zie je overal Afro-artiesten. Er worden zelfs Ghanese woorden in de Nederlandse straattaal gebruikt. Die mengeling is alleen maar goed. Ghanese kinderen worden minder gepest en zijn trotser op hun afkomst. We willen ook dat onze mensen trots zijn op zichzelf, en met L’ORIGINE en KOBOE willen we ze dat gevoel geven. Ghanese mensen zijn trotse mensen van nature, dat moeten ze blijven.


Jullie zetten jullie ook in voor de lokale gemeenschap in Ghana.
Om echt een verschil te maken is er natuurlijk meer nodig dan alleen kleding. Een deel van de opbrengst van #Colorlife gaat daarom naar het maken van schetsboeken voor kinderen, die we samen met kleurpotloden gaan opsturen naar plekken in Ghana waar kinderen het moeilijk hebben. Zo willen we hun wereld letterlijk meer kleur geven, geïnspireerd door de geest van de romantiek: wegdromen uit het alledaagse, even loskomen van je dagelijkse struggle. We geloven dat wanneer kinderen hun creativiteit kunnen gebruiken, ze durven te dromen en op die manier mooie ideeën kunnen ontstaan. Dit concept gaan we verbinden aan iedere nieuwe collectie. De boekjes gaan we ook verkopen aan het publiek; voor ieder verkocht exemplaar doneren we vier schetsboeken aan een basisschool in Ghana.

Zijn jullie ouders heel trots op jullie?
We beginnen steeds meer erkenning van hen te krijgen. Ghanese ouders zijn niet de gemakkelijkste [lachend]. Ze willen echt dat je het beste maakt van je leven en ze waarderen je niet op je inzet, maar op het resultaat dat je behaalt. Tot nu toe hebben we heel veel inzet geleverd, het resultaat begint nu te komen. Maar ze worden steeds trotser. Door die opvoeding zijn we wel eager geworden, we willen echt iets bereiken. Alleen andere mensen zien alleen het eindresultaat, niet de struggle daarachter. We strugglen nog steeds. Ook al hebben wel al iets neergezet, we zijn verre van waar we willen zijn. Maar we zijn alledrie opgevoed met het idee dat als je iets begint je er ook voor moet gaan. Dat gaan we zeker doen. We zijn pas net begonnen.

De nieuwe collectie #Colorlife van L’ORIGINE wordt vrijdag gelanceerd met een feestje in de Supperclub. Daar kun jij ook bij zijn door te RSVP’en .