hoe violet chachki de sprong maakte van drag naar fashion

De voormalige winnaar van RuPaul’s Drag Race laat met haar eerste soloshow een combinatie zien van drag, circus en burlesque.

door Douglas Greenwood
|
19 augustus 2019, 9:51am

Nog maar een paar dagen te gaan voordat dragperformer Violet Chachki uit de kleedkamer komt, uitgedost en wel, en tegenover duizenden uitzinnige fans zal staan in Londen. Dit weekend treedt ze op bij Dragworld UK, een spektakel van flamboyante mode, muziek en eindeloze meet-and-greets. Maar op het moment dat ze de telefoon aanneemt is ze nog niet op Brits grondgebied. “Ik ben nog thuis in Los Angeles, om wat voorbereidingen te treffen en wat uit te rusten, voordat mijn agenda weer bomvol zit,” zegt ze. 2019 is sowieso een druk jaar voor haar geweest. “Maar wel fantastisch, tot nu toe.”

In de dragwereld betekent een volle agenda meer dan dat je even weinig tijd hebt om met vrienden af te spreken. Het is eerder dat je binnen één dag twee shows hebt in verschillende landen, fotoshoots om één uur ‘s nachts en telefoontjes met modebladen op wat zogenaamd je vrije dag is. Daar ben je al aardig mee zoet, maar Violet sluit ook nog eens dealtjes met het ene na de andere grote modemerk. “Het komt allemaal tegelijkertijd op me af gevlogen,” zegt ze. Niet dat het haar er verder van weerhield om het zevende seizoen van RuPaul’s Drag Race te winnen.

Ze is een van de weinige queens die uit deze talentenjacht is voortgekomen die met recht een icoon kan worden genoemd. Ze begon als underdog – een seizoen eerder werd ze nog afgewezen – en klom uiteindelijk naar de top nadat ze de titel ‘fashion queen’ had omarmd (een compliment dat normaal gesproken impliceert dat het vooral om je uiterlijk draait, en minder om je persoonlijkheid). Violet doorbrak dat stereotype met haar droge gevoel voor humor en haar ogenschijnlijke zelfvertrouwen. Iedere week wist ze te verrassen op de catwalk: de ene keer door letterlijk twee looks te combineren, de andere keer door Ariana Grande met grote verbazing achter te laten.

1565869802687-violet

De modewereld zag snel in hoe krachtig zij was. Als je Violet nu zou vragen om haar lievelingsmomenten op te noemen van haar modecarrière (“Met Pat McGrath werken, met Steven Klein werken, met Steven Meisel werken, met Prada werken, met Moschino werken…”) zou dat wat misschien wat opschepperig kunnen klinken als ze het niet helemaal zelf verdiend had. Haar ambities reikten altijd verder dan de dragshows die ze met haar dragzussen had, die ze overigens nog altijd ontzettend liefheeft. Maar op artistiek vlak moest ze verder.

Violets eerste soloproductie heet A Lot More Me, en ze treft er al maanden voorbereidingen voor – en op een dieper niveau zelfs nog een stuk langer. Een typische dragvoorstelling is deze show niet; ze combineert drag met burlesque en circuswerk. Haar voeten kan ze nauwelijks stevig op de grond houden. “De reden dat ik met drag begon, was in eerste instantie omdat ik nooit het gevoel had dat ik ergens bij paste, en dat heb ik eigenlijk nog steeds bij al die plekken: de dragwereld, de circuswereld en de burlesquewereld,” zegt ze. “Ik heb van allemaal een beetje, dus het was voor mij vrij logisch om dat in mijn eigen show te verwerken.”

Violet gaat touren door allerlei oude, romantische theaters in Europa, in de geest van haar eigen esthetiek. “Ik wilde iets doen dat meer naar mijn eigen smaak was, en meer mijn eigen visie zou volgen."

Voor inspiratie keek Violet niet naar de mensen die ze op Instagram volgt (het enige medium dat ze aankan; ze heeft een hekel aan Twitter), maar naar artiesten uit het verleden, zoals Barbette, die in de jaren twintig en dertig door heel Europa reisde met onconventionele dragshows. “Babette was een van de eerste dragsterren,” zegt ze. “Ik vind het een fantastisch idee dat ik in haar voetsporen kan treden.”

Drag gaat uiteindelijk over fantasie en mogelijkheden. “Over vakmanschap, rook, spiegels en illusies,” zoals Violet het zegt. Een onbedoeld effect van haar bekendheid is dat ze niet altijd de controle heeft over hoe mensen haar zien. “Bij DragWorld en Drag Con zie je ontzettend veel jonge mensen die tot tranen toe geroerd zijn, en hoor je verhalen over hoe ze kracht putten uit wat wij doen,” zegt Violet over de impact van haar werk op de queergemeenschap. “Dat geeft met de meeste voldoening van alles: de positieve verandering waar ik aan bijdraag.”

1565869949288-violet2

Het heeft haar ertoe aangezet om ook haar eigen identiteit verder te ontleden. Sinds de show identificeert Violet zichzelf als gender non-conform en vrouwelijk, en wordt ze qua voornaamwoorden het liefst aangesproken met ‘zij’ of ‘hen’. Het geeft haar een gevoel van vrijheid dat anderen in de samenleving nog niet hebben ervaren. Ze zit wat dat betreft in een bevoorrechte positie: ze wordt gesteund door meer dan een miljoen fans, terwijl veel anderen zich nog door de bullshit heen moeten zien te vechten. “We laten ons tegenhouden door angst,” zegt ze. “Angst voor mensen van buitenaf die niet snappen wat queer zijn inhoudt, of welke minderheid dan ook. Dat we zo weinig vrijheid ervaren heeft vooral met angst te maken.’

Haar shows, en ook drag als kunstvorm in het algemeen, spelen een belangrijke rol voor de manier waarop jonge queers hun plekje in de wereld proberen te vinden. RuPaul’s Drag Race is qua culturele impact ook geëxplodeerd, door het vanuit het kleine kanaal Logo TV te schoppen naar grote platforms als Netflix en VH1.

Later dit jaar zal die baanbrekende viering van schaamteloze glamour, droge humor en bonte jurken ook een Britse variant krijgen. Als we het erover hebben reageert ze net zoals Ariana Grande eens op haar reageerde: “Oh my goddd!” Elke keer dat ze met Britse queens werkte voelde ze zich overweldigd, vertelt ze. “Ze zijn soms behoorlijk lomp, hebben vaak flinke accenten en kunnen zo hard praten dat je ze amper verstaat. Ik heb bij een Britse queen ook nog nooit gedacht: jeetje, wat is zij mooi. Maar ik ben wel altijd onder de indruk geweest van de timing van hun humor en hun campy overdadigheid. Vergeleken met de Amerikaanse drag zal het zeker een verademing zijn.”


Iedere keer dat Violet zich klaarmaakt om het podium op te gaan, is er een mantra dat door haar hoofd gaat. “Het is eigenlijk een quote uit I Was Gonna Cancel van Kylie Minogue,” zegt ze. “De tekst gaat zo: ‘You’ll never know unless you go’. Dus elke keer dat ik bang of zenuwachtig ben, spreek ik die tekst op in mijn hoofd. Als je wil weten hoe iets anders kan, moet je dat gewoon uitproberen.”

Tagged:
Violet Chachki
RuPaul's Drag Race
dragqueen