Fotografie Sophie Green © Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints  

foto’s van een nigeriaanse kerk in zuid-londen die de gentrificatie doorstond

Fotograaf Sophie Green bespreekt haar nieuwe boek ‘Congregation’.

door Felix Petty
|
09 mei 2019, 1:36pm

Fotografie Sophie Green © Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints  

“Op een zondag in 2016 liep ik door Rye Lane”, vertelt fotograaf Sophie Green, “en ik zag een vrouw, compleet in het wit gekleed. Ik werd zo door haar getroffen, dat ik stopte om haar een compliment te geven met haar jurk. Ze was op weg naar een kerkdienst. Ik ben met haar meegelopen en heb deelgenomen aan de dienst. Wat volgde was zeven uur lang zingen, bidden en dansen.”

Nu, twee jaar later, heeft Sophie net haar boek Congregation uitgebracht, een fotografieboek waarin ze de periode heeft vastlegt die ze doorbracht bij de Aladura Spiritualist African Church in de Zuid-Londense wijk Southwark, ook wel de ‘witte-gewadenkerk’ genoemd. Het boek Congregation is een nieuw hoofdstuk in de carrière van Sophie, die afstudeerde aan het London College of Fashion. In haar carrière heeft ze meerdere gesloten gemeenschappen en subculturen vastgelegd – straatracers, Ierse Travellers en de Afro-Caribische kappers van Peckham. Sophie’s werk staat bol van de eerlijkheid en het engagement – ze organiseerde workshops fotografie voor de kinderen van de kerkgemeente, als dank voor de “tijd, moeite en toewijding die ze in hun samenwerkingen met mij stopten. Na elke shoot ga ik langs de kerken met prints van mijn werk, en het is geweldig om te zien hoe mensen op hun eigen portretten reageren. Het was belangrijk voor mij dat ik het gevoel had dat ik de gemeenschap ook iets te bieden had.”

Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints

“Dit project was voor mij ook één grote reis. En als ik eerlijk ben heb ik in het eerste jaar dat ik aan het fotograferen was, geen enkele goede foto gemaakt,” voegt Sophie toe. Ze begon met foto’s maken in de kerken om de diensten vast te leggen – het zingen, dansen en bidden. Maar naarmate de tijd vorderde begon ze meer samen te werken met de kerkgangers.

“Ik heb een aantal mensen meerdere keren vastgelegd, omdat ze soms naar me toe kwamen met nieuwe ideeën over hoe ze geportretteerd wilden worden,” zegt ze. “Het was het mooist als zowel zij als ik de ruimte hadden om onszelf te uiten. Het was van cruciaal belang dat ze actief deelnamen aan de shoot, er plezier in hadden en er ook creatief aan bijdroegen, zodat het eindproduct meer werd dan alleen mijn kijk als toeschouwer. Ik wilde de focus leggen op het optimisme en gevoel van speelsheid en gemeenschap; ik hoop dat deze afbeeldingen bijdragen aan begrip en waardering voor deze kerken en gemeenschappen bij de kijker.”

Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints

Aladura is een overwegend Nigeriaans kerkgenootschap, en Southwark – Peckham in het bijzonder – is het hart van de Nigeriaanse gemeenschap in het VK. De wijk heeft de hoogste concentratie Afrikaanse kerken buiten het continent zelf. “Ik ben niet gelovig opgevoed, en op een paar ervaringen in de Church of England na had ik helemaal geen ervaring met kerkdiensten, dus ik ging erheen met een open geest,” voegt Sophie toe. “Ik had geen vooroordelen, alleen bereidheid en verlangen om van de mensen die ik fotografeerde te leren. Ze delen immers hun wereld met mij, en ik was verbaasd over hoe bereid mensen waren om contact met mij en mijn camera te leggen, en hoeveel ze deelden als ik daarom vroeg.”

Het resultaat is zachtaardig en liefdevol. De witte gewaden op de foto’s hebben van zichzelf al iets dramatisch, maar het is vooral de zachtheid en eerlijkheid van de kerkgangers die Sophie vast heeft weten te leggen. Een project als dit had ook uitbuitend of voyeuristisch kunnen zijn, maar Sophie’s afbeeldingen zijn menselijk en ontroerend. Het zijn gestileerde portretten die zowel de identiteit van haar onderwerpen als de collectieve identiteit van de kerkgemeenschappen onderzoeken.

Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints

“Ik wil met mijn werk erkennen hoe belangrijk het is dat deze West-Afrikaanse gemeenschap de middelen heeft om hun culturele identiteit te behouden en te eren,” zegt Sophie. “De tradities en het geloof wordt generatie op generatie doorgegeven, en bestaat tegelijkertijd naast het moderne leven en in een moderne omgeving. De Aladura-kerken in Southwark creëren een gevoel van verbondenheid, connectie en gemeenschap voor veel Afrikaanse families en individuen, en ze vieren met trots hun geloof en cultureel erfgoed.”

Deze culturele identiteit is een belangrijk aspect van het boek. Peckham is een wijk die inmiddels getroffen is door gentrificatie, hoewel de kerken nog steeds bestaan. Ze blijven een belangrijk overblijfsel van het oude Peckham dat in de afgelopen tien jaar min of meer is verdwenen, sinds de Overground-metrolijn de wijk openstelde voor stedelingen en zwervers die uit Dalston zijn weggespoeld, en in nieuwbouwflats zijn geëindigd.

Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints

Maar nog steeds bestaat er een gemeenschap tussen de verschillende kerken, verenigd in het geloof, ook al opereren de kerken individueel. “Het Harvest Festival is een heel bijzonder jaarlijks evenement: het is een dienst waar alle leeftijden samenkomen om de goedheid van God te vieren,” vertelt Sophie. “Alle kerken nodigen hiervoor andere spirituele kerkgemeenschappen, vrienden en familie uit om samen te genieten van eten en elkaars gezelschap. De straten worden overspoeld met mensen en je hebt dit prachtige gevoel van gemeenschap. Religie en cultureel erfgoed zijn de sociale lijm die deze gemeenschappen bijeen houden.”

Deze gedeelde band is het meest zichtbaar in Sophie’s foto’s. Het geloof is helemaal niet zo aanwezig; het gaat meer om de mensen, het collectief – en hun kleding. Een vader houdt een baby in een hand, en twee schoenen van Adidas in de ander. Een groep jongeren poseert in een met graffiti bespoten speeltuintje. Een kindje zit op een stoel met een felgekleurde kam in z’n haar. Een groep mensen eet een ijsje op een warme, zonnige dag. Het zijn universele en hartverwarmende tableaus van het alledaagse leven. “Ik wil dat mijn foto’s de nuances en eigenaardigheden van de menselijke ervaring vastleggen,” legt Sophie uit. “Er zitten zoveel kanten aan het leven en aan mensen die gevierd moeten worden. Fotografie is een universele taal waarmee je iedereen kan bereiken. Het is iets goeds om de gemeenschappen waar we naast bestaan beter te leren begrijpen.”

loosejoints.biz

sophiegreenphotography.com

Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints
Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints
Sophie Green Congregation
© Sophie Green 2019. Eigendom Loose Joints
Tagged:
Zuid-Londen
Sophie Green
loose joints