Fotografie Justin French. Styling Carlos Nazario. Alle kleding van Louis Vuitton

virgil abloh vertelt over de hoogtepunten van zijn carrière tot nu toe

Zijn debuut bij Louis Vuitton was misschien wel het opwindendste modemoment van de afgelopen tijd te noemen, waarmee het huwelijk tussen streetwear en high fashion officieel werd bezegeld.

door Osman Ahmed
|
17 maart 2019, 12:00pm

Fotografie Justin French. Styling Carlos Nazario. Alle kleding van Louis Vuitton

Dit artikel verscheen eerder in i-D's The Homegrown Issue, no. 355, Lente 2019.

“Ik maak dingen, maar laat het definiëren van die dingen over aan anderen,” vertelt Virgil Abloh, terwijl hij opkijkt van zijn telefoon in het met crèmekleurige tapijt beklede hoofdkwartier van Louis Vuitton in Parijs. “Je kunt mijn werk op allerlei manieren omschrijven: ik ben architect, kunstenaar, grafisch ontwerper, modeontwerper, creative director, art director, stylist, filmmaker, fotograaf en dj in een – ik wil me niet slechts op één ding toeleggen.”

De 39-jarige simpelweg wegzetten als ‘ontwerper’ zou vergelijkbaar zijn met Louis Vuitton reduceren tot kofferfabrikant. Wat hij doet is grootser en symbolischer dan dat. Beide namen vertegenwoordigen een breder cultureel gevoel; een gevoel van gemeenschap, een ideologie, een manier van leven. Als er iets is wat zijn debuut voor het modehuis afgelopen juni duidelijk heeft gemaakt, is dat zijn aanstelling een soort energie heeft losgemaakt die verder reikt dan de mode-industrie alleen.

De show vond plaats in de tuin van het Palais Royale in Parijs, waar 2,000 gasten (waarvan 600 studenten afkomstig van kunst-, mode- en architectuuropleidingen wereldwijd), toekeken hoe 56 modellen van allerlei etnische achtergronden over een 200 meter lange regenboogcatwalk struinden. Het was een zonnige middag, met op de achtergrond live jazz van de uit Toronto afkomstige instrumentale band BadBadNotGood. Veel modellen waren bekende gezichten: Playboi Carti, Blondey McCoy, Octavian, Steve Lacy, A$AP Nast, Dev Hynes en Kid Cudi. De show droeg de titel We Are The World, waarmee het naar de single van Michael Jackson en Lionel Richie uit 1985 verwees die aandacht vroeg voor de Ethiopische hongersnood. Kanye West was ook aanwezig en hij en Virgil gaven elkaar na afloop een emotionele knuffel. Los van de gigantische schaal van het evenement, voelde het als een intiem familiemoment.

“We zijn niet meer in Kansas. We zijn op een nieuwe plek aanbeland, waar de wereld anders is,” zegt Virgil, waarmee hij reflecteert op twee aspecten van de collectie: wit licht dat door een prisma gebroken wordt tot een vol spectrum van kleur, en de camp klassieker The Wizard of Oz, uit 1939. Beide zijn vrij letterlijke metaforen voor Virgil’s reis die hij aflegde van de Yellow Brick Road, en het belang van zijn aanstelling als de eerste Afro-Amerikaan aan het hoofd van Louis Vuitton, en de tweede zwarte creative director bij een LVMH-label ooit (de Brits-Ghanese ontwerper Ozwald Boateng voegde zich bij Givenchy in 2003).

1552415692516-I-D-x-Louis-Vuitton-_MG_8019-Justin-French_5

“Het idee van moderniteit sluit aan op mijn ideeën met betrekking tot inclusiviteit en open-minded zijn, en respect hebben voor mensen van alle rangen en standen,” vertelt Virgil. “Dat probeer ik in mijn eigen werk ook na te jagen. In deze positie draag ik de verantwoordelijkheid om de maatschappij te vertegenwoordigen hoe-ie zou moeten zijn.”

De kleren die die dag over de catwalk kwamen vertelden slechts een half verhaal. De felle, verzadigde kledingstukken introduceerden nieuwe concepten zoals gelaagde Zoot-pakken, de ‘accessomorphis’ tas-jurk-harnas-hybride, de tie-dye trainingspakken en met LV-print bedrukte, doorschijnende PVC-tassen. Maar de collectie was bovenal doorspekt met een gevoel van euforie – dit vanwege de betekenis die het had voor millennials en jonge mensen van kleur. Zij zijn nu onderdeel van de gevestigde mode-orde; hun culturen doen ertoe.

“Waar het om gaat is de dialoog,” legt Virgil uit. “Ik wilde dat die show herinnerd zou worden als een nieuw fundament dat gelegd werd, en als een open boek.” Met het oog op de gravitas die luxe merken als Louis Vuitton met zich meedragen, was het belangrijk dat hij iets totaal nieuws neerzette, iets onverwachts. De focus kwam voornamelijk op maatwerk en luxe te liggen, zoals terug te zien is in de accessomorphis-harnassen, wat goed ontvangen werd op de rode loper. “Ik vind het belangrijk om romantiek toe te voegen aan menswear. Een vrouwelijke touch. Een zachter randje. Luxe kan van alles oproepen, maar ik vind het belangrijk om dingen te maken waar mensen naar verlangen.”

Dus hoe kwam Virgil Abloh in Emerald City terecht? In 2002 behaalde hij zijn diploma in civiele techniek voor hij overging op een studie architectuur in Illinois. Vers uit de collegebanken, zette hij een meeting op met de toenmalige manager van Kanye West John Monopoly, die hem direct aannam. In de periode die volgde besloten Kanye en Virgil samen de ambitie na te jagen om door te breken in de mode-industrie, wat resulteerde in een stage bij Fendi in 2009. Het jaar daarop benoemde West Abloh Creative Director bij Donda, zijn creatieve agentschap.

Virgils eerst liefde echter, is muziek, en zijn ervaringen als dj, die teruggaan tot ver in zijn tienerjaren, zijn symbolisch voor zijn kijk op mode: hij sampelt klassiekers en beweegt zich tussen genres, om zo tot iets compleet origineels te komen. “DJ’en is voor mij vergelijkbaar met naar de sportschool gaan, waarbij de collecties de Olympische spelen zijn,” legt hij uit. “DJ’en maakt gebruik van hetzelfde deel van de hersenen als mode – je wil dat het publiek tot een consensus komt, en geniet van wat je aan het doen bent.”

1552415706206-I-D-x-Louis-Vuitton-_MG_8167-Justin-French_1

Zijn carrière als onafhankelijke modeontwerper begon toen hij het streetwearlabel Pyrex 23 opzette. Pyrex was een verwijzing naar het glas dat voor crackpijpjes wordt gebruikt en 23 – het rugnummer van Michael Jordan – stond voor basketbal. Na een jaar hield Virgil weer op met Pyrex 23, om vervolgens in 2014 Off-White te lanceren, met behulp van Marcelo Burlon en de New Guards Group. In dit nieuwe project kwamen streetwearlabels als Heron Preston en Palm Angels samen. Diens ontwerpen – met hun Helvetica-letters, diagonale strepen en de naam van het product tussen aanhalingstekens – werden gigantisch populair dankzij de groeiende Instagram-cultuur. Een deel van zijn strategie was om samen te werken met zoveel mogelijk andere merken, toegang te krijgen tot hun achterban en zo de merkbekendheid van Off-White te vergroten.

Om nog even duidelijk te maken hoe snel het succes van Virgil groeide: In 2015 werd hij genomineerd voor de LVMH Prize for Young Designers en nog geen drie jaar later kreeg hij de meest gewilde baan bij hun grootste merk.

Vandaag de dag wordt Virgil door zijn naasten beschreven als de drukste man die ze kennen. Virgil zit inderdaad niet stil. Hij staat aan het roer van twee merken, gaat talloze samenwerkingen aan en werkt momenteel aan een overzicht van zijn carrière, wat later dit jaar onder de naam Figures of Speech in het Museum of Contemporary Art in Chicago te zien zal zijn. Hoe houdt hij al die dingen van elkaar gescheiden? “Bij Off-White voelt het alsof ik de dialoog aanga met mijn 17-jarige ik, terwijl ik voor Vuitton een dialoog voer met een merk uit 1854. Vuitton heeft een geschiedenis en mensen respecteren het,” legt Virgil uit. “Over een idee nadenken, een broek maken en het ontwerpen van een catwalkshow zijn allemaal verschillende dingen, omdat ze allemaal een andere fundering hebben.”

Tegenover elke superfan die Virgil op de voet volgt, zijn er genoeg critici van zijn werk. Maar daar probeert Virgil zich niet te veel van aan te trekken. “Ik concentreer me op het uitwerken van mijn ideeën, om die vervolgens te vergelijken met de ideeën die ik al heb sinds mijn vijftiende, toen mijn creativiteit zich net begon te ontwikkelen,” zegt hij. “Ik schiet er niets mee op als ik me druk blijf maken om [die kritiek]. Voor mij is het juist belangrijk om de dialoog aan te gaan met mezelf. Dat is waar alles uit voortkomt.”

Hij is niet kieskeurig als het aankomt op wie hij wil aanspreken met zijn ontwerpen; het is zijn doel om iedereen te overtuigen. “Ik maak graag dingen die zowel aantrekkelijk zijn voor jongeren die door winkels struinen als voor puristen die niets leuk vinden. Ik wil in ieder geval voorkomen dat niemand er interesse in heeft.”

1552415718439-I-D-x-Louis-Vuitton-_MG_8115-Justin-French_4

Om zijn aanpak te omschrijven verwees Virgil eerder naar “readymade”, een term bedacht door kunstenaar Marcel Duchamp in 1915. De kunstenaar wist gevonden objecten, zoals een porseleinen urinoir of fietswiel in een nieuwe context te plaatsen, simpelweg door ze in een kunstgalerie tentoon te stellen. Het effect is met iets bekends iets onverwachts maken. Virgil gebruikt zijn instinct als dj om verschillende genres te combineren. “Skaten en hiphop bepaalden toen ik opgroeide wat ik cool vond,” legt hij uit. “Nu is alles meer verspreid. Hiphop heeft preppy kleding beïnvloed, rock-’n-roll is gemixt met hiphop. Er is nu een smeltkroes van verschillende stijlen en culturen.”

“Naast geweldig goed zijn in wat hij doet, inspireert Virgil’s succes de dromen van talloze mensen wereldwijd, met als boodschap dat als je hard genoeg werkt, doorzettingsvermogen en focus hebt, en je gedreven bent, je alles kan bereiken,” vertelde Naomi Campbell vorige zomer aan i-D. “Het biedt hoop, heel veel hoop,” sluit Benji B zich daarbij aan. “Momentum is een kunstvorm en het is iets waar Virgil een meester in is. Hij is een baken van positiviteit in alles wat hij doet. Die twee dingen zijn noodzakelijk voor het aantrekken van gelijkgestemden.”

“Ik ben van nature optimistisch,” stemt Virgil in. “Ik wil zoveel mogelijk dingen laten zien waar mensen zich in kunnen herkennen.” Alle discussies rondom zijn opmars zijn voor hem achtergrondruis. Het helpt ook mee dat zijn komst goed zijn geweest voor zaken: een pop-up in Tokio die eerder dit jaar opende maakte de eerste 48 uur 30 procent meer omzet dan Louis Vuittons samenwerking met Supreme vorig jaar, vertelde de Chief Executive Officer Michael Burke van het bedrijf aan WWD.

“In mode is de constante zoektocht naar het volgende momentum enorm groot,” vertelt hij. “Maar dat is niet zo mysterieus. Het gaat namelijk om wat er gebeurt buiten de wereld van mode om. Soms negeert mode dat en plaatst het zichzelf volledig op een voetstuk. Maar tijden veranderen en de toekomst is niet zo ver weg als je weet waar je moet kijken.”

Credits


Fotogrfie Justin French
Styling Carlos Nazario
Haar Mustafa Yanaz at Art + Commerce
Make-up Brittany Whitfield using Glossier
Fotografie assistent Chad Hilliard
Styling assistent Raymond Gee and Ore Zaccheus
Haar assistent Nastya Miliaeva
Casting Midland Agency
Modellen Jeffrey, Mayowa, Ahmad Kanu, Jaden Rodriguez en Juantrice Hartfield
Alle kleding van Louis Vuitton

Tagged:
Interview
Louis Vuitton
Virgil Abloh