feest en liefde op de straten en stranden van pattaya

Fotograaf Lara Verheijden ging naar Pattaya, en ontmoette daar alle soorten mensen. Van schoolmeisje tot ladyboy, van sekstoerist tot gewone student, en van nieuwsgierige bezoeker tot een vrouw met een gebroken hart. We spraken Lara over haar reis door...

|
aug. 10 2016, 3:50pm

Waarom ben je naar deze plek in Thailand gegaan?
Ik wilde graag naar Pattaya omdat mijn ex Stefan Ruitenbeek daar vijf jaar geleden naartoe is geweest om foto's te maken; het oorspronkelijke plan was dat ik toen mee zou gaan. Dat is uiteindelijk niet doorgegaan, maar daarom zat het wel nog altijd in mijn hoofd. Ik denk dat mijn eerste idee vooral was om modeportretten te maken van meisjes die er werken in de seksindustrie. Om hun schoonheid te laten zien op een modische manier maar dan wel gecombineerd met de heftige en platte sfeer van die plek.

Toen ik daar eenmaal was, was eigenlijk alles leuk om te fotograferen: Thaise jongens, Thaise meisjes, kinderen, de oude sekstoeristen, mijn reisgenootjes, ga zo maar door. Thailand is een heel fotogeniek land en er woont een supermooi en sensueel volk. Het fotograferen van de meisjes die daar werken ging in de praktijk ook anders dan ik had verwacht, omdat ik mezelf een beetje had overschat. Ik dacht dat ik ze op een heftige manier zou willen [en kunnen] portretteren, maar ik had uiteindelijk niet zo'n zin om dat seksuele prostitutie-aspect heel erg op te zoeken. Ik merkte bovendien dat als ik de meisjes betaalde, de sfeer minder chill was en ongemakkelijker werd. De modische en geënsceneerde portretten wilde ik nog steeds graag maken, maar niet alleen met meisjes uit de seksindustrie; ook van jongens die ik ontmoette, of van jonge kinderen of andere mensen die ik daar ontmoette.

Daarbij merkte ik dat de foto's op zichzelf niet heftig hoeven zijn om te voelen dat die plek dat wel is. In het beeld van de man die ik fotografeerde, gewoon alleen op het strand, kun je nog steeds een verhaal zien, door jezelf bijvoorbeeld voor te stellen dat je er mee naar bed zou gaan in ruil voor geld, ik zeg maar wat.

Wat voor mensen ontmoette je daar?
Allerlei soorten mensen. Ik had me vooral een voorstelling proberen te maken van de meisjes en de mannelijke sekstoeristen, maar er waren natuurlijk ook heel veel andere mensen in Pattaya. Het is een best wel grote stad [300.000 inwoners] en het is vanaf Bangkok de dichtstbijzijnde stad met een strand, dus er zijn ook veel weekendtoeristen met kindjes, of studenten en jongeren die daar de zomervakantie doorbrengen. Qua sekstoeristen heb je er van alles: jong, oud, groepjes Arabieren, groepjes Britten, mensen die op seksvakantie zijn, maar ook heel veel mensen die echt daar zijn gaan wonen en bijvoorbeeld met hun Thaise vrouw of vriendin een bedrijfje zijn begonnen.

Als ik aan sekstoerisme in Thailand denk, walg ik een beetje. Bestaat er echt zoiets als een romantische kant aan sekstoerisme?
Natuurlijk bestaat die kant ook. Ik denk eerlijk gezegd dat ik weinig zinnigs kan zeggen over 'sekstoerisme' als fenomeen, omdat het over zo ontzettend veel verschillende situaties gaat. Er komen en werken daar duizenden mensen, allemaal met hun eigen redenen en verleden. Nare kanten, saaie kanten, romantische kanten, uiteindelijk blijven het gewoon mensen en is het daar ook gewoon het leven met alle aspecten van liefde en seks die je ook hier hebt. Als Westers meisje heb ik ook maar een topje van de ijsberg kunnen zien, denk ik, dus over de duistere kanten kan ik weinig vertellen, behalve dat ik wel zeker weet dat deze ook absoluut bestaan. Maar mijn reisgezelschap bestond uit drie meisjes en één jongen, dus wij belandden niet zo snel in shady situaties.

Ik vond de wereld die ik wél kon zien in ieder geval minder kil dan ik van tevoren had verwacht. Als we met mensen aan de praat raakten, verbaasden ze me eigenlijk altijd met hun verhalen en waren ze nooit hoe ik in eerste instantie had verwacht dat ze zouden zijn. In Pattaya hangt sowieso een hele gekke, uitgelaten en euforische stemming, alle mannen zijn heel blij en zelfverzekerd, ze voelen zich on top of the world omdat er geen afwijzing bestaat. Alle meisjes zijn, of doen, allemaal vrolijk en flirterig tegen alles en iedereen, ook tegen mij bijvoorbeeld. En omdat iedereen daar om dezelfde reden is, en iedereen van elkaar wel weet waarom die ander daar is, hangt er een soort gebroederlijk sfeertje onder zowel de sekstoeristen als de sekswerkers.

Wie is de man op de foto 's nachts aan zee met zijn telefoon?
Hij was met zijn vriend en ze waren een soort selfie-shoot aan het doen bij de zee. Ik vond het grappig dat ze allebei zichzelf en elkaar aan het fotograferen waren, heel uitgebreid en serieus, dus dat wilde ik graag vastleggen. Deze man vond ik extra mooi omdat hij mooie ogen had. Toen hij me met mijn camera zag, dacht hij dat ik wilde dat hij een foto van mij maakte - dat gebeurde vaker trouwens met mensen die ik wilde vastleggen. Dus hij stopte met selfies maken, en toen was het moment eigenlijk weg. Ik gebaarde toen dat hij moest doorgaan met wat hij aan het doen was, toen maakte hij een foto van mij, en ik van hem.

Welk moment is je het meest bij gebleven?
Omdat het hele 'uitgaansleven' totaal om seks draait en voor westerlingen is ingericht, hebben locals een hele andere en leuke manier van feesten. Ze parkeren hun auto met soundsystem op straat bij het strand en de zee, nemen hun eigen drank mee en zo ontstaan er over de hele boulevard van Pattaya Central en Pattaya South allemaal kleine feestjes bij auto's. De laatste avond van Thai New Year (dat duurt daar een week) liepen we 's nachts rond om te filmen, en toen stond er een groepje jongeren in het licht van de lantaarnpaal helemaal in trance, bezweet en ontbloot, op hele harde Thaise popmuziek te dansen. We mochten ze gewoon filmen en ze waren superaardig; dit hele moment was zo vet.

Ook hebben we een vrouwelijke sekstoerist geïnterviewd en gefilmd wiens hart gebroken was door een Thaise jongen die daar ook werkte en zowel met mannen als vrouwen ging. Zij had al 20.000 baht in hem geïnvesteerd maar nu was het geld op, en toch begreep ze niet waarom hij niet meer met haar wilde zijn. Ze wilde hem graag meenemen naar Australië. Ze had drie weken op hem gewacht terwijl hij met een Zwitserse man op vakantie was geweest. Dat soort vreemde situaties maakten we vaker mee, dat mensen toch waren gaan geloven in een liefde of een relatie, ook al moesten ze ervoor betalen.

Credits


Tekst Olga Kortz
Fotografie Lara Verheijden