natalie westling is het gezicht van een generatie

De 18-jarige Natalie is niet een typisch mooi meisje. Kom alles te weten over de coverster van onze The Activist Issue.

door Sarah Raphael
|
24 maart 2015, 5:00pm

Ze zou niet weten wat ze het mooist aan zichzelf vindt, ontwijkt mensen die "te erg into hun looks zijn" en draagt buiten haar werk nooit make-up - niet wat je zou verwachten van iemand die haar geld verdient met haar looks. Ze is pas 18 jaar oud en dat is te merken. Niet omdat ze onvolwassen is, maar omdat ze super opgewonden is over alles dat ze meemaakt.

Ze groeide op in Scotsdale, Arizona, waar ze haar dagen skatend doorbracht, maar reist momenteel de hele wereld af. Haar eerste modellenklus ooit was het openen van de show van Marc Jacobs, en kort daarna was ze samen met Miley Cyrus ook in zijn campagne te zien. Voor iemand die constant verteld wordt hoe bijzonder mooi ze is, is ze bijzonder down to earth gebleven. Natalie is super laid back. "Ik ben ook nog nooit star-struck geweest", vertelt ze, "we zijn allemaal gewoon mensen - we hebben allemaal vlees en zien er vanbinnen allemaal hetzelfde uit." Natuurlijk vond ze zelfvertrouwen in haar nieuwe leven, maar dan wel op een nuchtere manier. "Door het modellenwerk ben ik comfortabel geworden met wie ik ben. Het is zeker niet zo dat ik nu denk "wow, nu ik dit allemaal heb ben ik echt de shit". Ik heb geleerd wie ik ben. Ik voel me eindelijk comfortabel in mijn eigen lichaam."

Terwijl ze opgroeide was Natalie zich, in tegenstelling tot zoveel andere mooie meisjes, heel bewust van haar plek in deze wereld. "Het was best lastig, want ik had het gevoel dat ik een beetje een dubbel leven leidde. Mijn moeder wilde dat ik de perfecte dochter was en kocht heel meisjesachtige kleren voor me - ze probeerde het idee dat ik van mezelf had te veranderen. Sinds ik het huis uitging om modellenwerk te doen heb ik mezelf echt kunnen vinden."

De mode-industrie was als een warm bad voor Natalie - zoals dat wel vaker het geval is bij mensen die zich 'anders' voelden toen ze opgroeiden. De mode heeft een verschrikkelijke reputatie en wordt vaak exclusief en egoïstisch genoemd, waar het eigenlijk juist een van de meest open minded communities is. Nu meer dan ooit viert de mode alles wat jou anders maakt. Het geeft de buitenbeentjes de kans om in de spotlights te stappen.

De skatecultuur is waar Natalie's hart ligt - ze was pas 3 jaar oud toen ze haar eerste skateboard kocht. "Ik heb mijn ribben een paar keer gebroken en mijn knieën helemaal kapotgemaakt. Er zijn veel gebroken botten geweest", vertelt ze alsof het een simpele bijkomstigheid is. Haar eerste tatoeage liet ze vorig jaar tijdens Milan Fashion Week zetten - 'skate' in een graffiti-lettertype op haar onderarm. Haar tweede tatoeage liet ze deze maand zetten, het is het logo van Vans Off the Wall, zoals je op haar Instagram kunt bekijken. "Ik draag al Vans zolang als ik me kan herinneren", vertelt ze.

Natalie leerde i-D vorig jaar in haar eigen video hoe je moet skaten. Met haar lange, rode haren, jongensachtige kledingstijl en haar vibe heeft ze iets Kristen Stewart-achtigs. Ze hoort gewoon thuis op het scherm - je wilt haar zien bewegen en horen praten. Het is verleidelijk om het woord 'androgyn' te gebruiken, maar wat betekent het eigenlijk? Het woord 'tomboy' lijkt ook gedateerd… "Als mensen zich door het woord 'androgyn' ergens aan kunnen relateren, dan is dat cool", zegt ze over de trend van unisex mode en unisex catwalks. "Ik heb in mannenshows gelopen en in vrouwenshows waarin ook mannen meeliepen." We hebben het over gender in de mode-industrie, maar het wordt al snel duidelijk dat Natalie zich niet in het label kan vinden. Ze vindt het iets positiefs, maar wil er niet te lang bij stilstaan.

Politiek gezien gaat Natalie's interesse uit naar LGBT-rechten. "Obama heeft daar echt een verschil gemaakt. Acht jaar geleden, voordat hij de dienst uitmaakte, waren er geen LGBT-rechten. Nu kan de LGBT-community in het merendeel van de staten gewoon trouwen. Het is geweldig om te zien hoe zo'n belangrijk onderwerp het land overneemt."

Onafhankelijkheid is voor Natalie belangrijk - net als voor elke andere 18-jarige. "In woon nu in het appartement van mijn vriendin", zegt ze. "Ik vind het heerlijk om in New York een soort van mijn eigen plekje te hebben." Als we het over haar toekomstdromen hebben, komen "op mezelf wonen" en "mijn eigen skatemerk hebben" aan de orde. Ondanks de skateobsessie was Natalie een braaf kind. "Mijn moeder hield me echt in het gareel. De mode-industrie gaf me vrijheid - nu kan ik rebels zijn."

Natalie is niet snel onder de indruk. Ze heeft het stalen gezicht van iemand die al honderd levens geleefd heeft en nu een stapje terug kan doen om de wereld te waarderen voor wat het wel en niet is. Haar "oude ziel", zoals ze die zelf noemt, is het resultaat van haar opvoeding. Ja, ze gebruikt Instagram, maar je hebt de onderkant van haar feed al snel bereikt. "Ik ben niet heel erg into Instagram, ik ben eigenlijk niet heel erg into welk social media-platform dan ook. Ik werd opgevoed met de boodschap dat technologie niet zoveel voorstelde als mensen doen lijken." Ze kan er zelfs best wel kwaad om worden. "Je voert een gesprek met iemand en dan zit diegene de hele tijd alleen maar op z'n telefoon. Ze horen je wel maar het enige antwoord dat je krijgt is "uh huh, ja… ja", en ondertussen zijn ze op hun telefoon met iemand anders aan het praten. Ik heb het gevoel dat je door de technologie inlevert op persoonlijke relaties."

In dit digitale tijdperk, waarin modellen en celebrities niet te onderscheiden zijn, komt de technofobie van Natalie als een frisse wind. Over haar meer op Instagram gerichte collega's zegt ze: "Cara en Kendall zijn cool. Ik denk niet dat het celebrity-aspect ervoor zorgt dat ze naast hun schoenen lopen. Ze zijn heel erg down to earth."

Een van haar beste modellenvriendinnen is Binx Walton, de coverster van onze pre-fall issue. Ik interviewde Binx vorig jaar en het is niet moeilijk te begrijpen dat de twee het goed met elkaar kunnen vinden. Ze hebben allebei die super-casual, laidback vibe. "We hebben dezelfde mentaliteit - het kan ons niet zoveel schelen hoe we eruitzien", zegt Natalie. "Het lukt me meestal heel goed om me te omringen met meisjes die diezelfde mentaliteit hebben. Natuurlijk hang ik ook met meisjes die wel om hun looks geven - ik hang met iedereen. Ik ben best makkelijk."

Als het gezicht van de mode in 2015 staat Natalie voor low-key. Ze is niet onder de indruk van het modellenwerk maar ook niet zelfingenomen. Natalie "heeft het verdomd erg naar d'r zin met gewoon zichzelf zijn". Ze voldoet niet aan het stereotype 'mooi meisje' en staat met beide benen op de grond. "Mensen hebben je in deze industrie zo door", zegt ze. "Het is belangrijk om oprecht te zijn. Je weet wel, jezelf blijven."

Credits


Tekst Sarah Raphael
Fotografie Willy Vanderperre
Fashion Director Alastair McKimm

Tagged:
natalie westling
the activist issue
Mode
Generatie Z