Alyce Morris Winston © Van Osch Films

deze negentigjarige schoonheden waren model ten tijde van marilyn monroe

De Nederlandse regisseur Frank van Osch zocht de ex-modellen zo’n zeventig jaar later op en goot zijn gesprekken met hen in een bijzondere documentaire.

door Rolien Zonneveld
|
22 januari 2019, 3:09pm

Alyce Morris Winston © Van Osch Films

Schoonheid is vergankelijk, zo luidt het bekende gezegde. Toch ga je eraan twijfelen als je de nieuwe documentaire Mother of Beauty van de Nederlandse regisseur Frank van Osch bekijkt, die vorige week op televisie verscheen en voorlopig nog online te zien is. De film portretteert verscheidene Amerikaanse vrouwen en mannen die tussen 1940 en 1960 model of acteur waren bij het legendarische Blue Book Modelling Agency – het agentschap dat naast Hollywood-grootheden als Marilyn Monroe, ook talloze mannelijke topmodellen creëerde. De mannen en vrouwen zijn inmiddels ver in de tachtig en negentig, maar houden nog altijd aan hun schoonheid vast, die misschien dan wel aan het verouderen is, maar desondanks nog altijd aanwezig is. Met hen haalt hij herinneringen op aan die tijd, en krijgt de kijker een inkijkje in hun bijzondere levens.

De regisseur stuitte op het onderwerp via Ben en Astrid Franse, eigenaren van de in Den Haag gevestigde jaren vijftig-winkel Bennies Fifties. Hier trof hij het complete archief van het agentschap aan, inclusief portfolio’s en briefwisselingen tussen de toenmalige modellen en oprichter Emmeline Snively. Nieuwsgierig hoe het hen nu verging besloot hij met een aantal van hen contact op te nemen.

“De meeste waren meteen enthousiast,” vertelt Frank aan de telefoon. “Ze zijn natuurlijk al aardig op leeftijd, maar een aantal is nog heel vitaal en staat actief in het leven.” Uiterlijk speelt daarbij nog steeds een belangrijke rol. Frank: “De vrouwen en mannen zijn zich ook vandaag de dag heel bewust van de camera. Toen ik de vrouwen onbevangen vroeg of ik hen mocht filmen terwijl ze zichzelf opmaakten kwam ik er al snel achter dat ik iets heel brutaals gevraagd had. Want waarom zou ik hen willen filmen terwijl ze ‘naakt’ zijn? Dit resulteerde erin dat de vrouwen toch alvast een basislaag make-up hadden aangebracht voordat ik arriveerde.”

Want dat schoonheid voor deze vrouwen hand in hand gaat met het soort glamour waarmee we Norma Jean, de echte naam van Marilyn Monroe, associëren, wordt duidelijk in de documentaire. Het was een look die de eigenaresse Emmeline na de Tweede Wereldoorlog min of meer uitvond. Twee decennia lang begeleidde ze zo’n tweehonderd jonge vrouwen en mannen naar de top. Wanneer een meisje binnenkwam, wist ze precies wat er nodig was om haar tot een gewenst model te maken. Brunettes werden blond geverfd – dit lag tenslotte beter in de markt – en Norma Jean werd geleerd haar tanden meer te ontbloten als ze lachte.

“Uit mijn gesprekken met de ex-modellen kwam een beeld van Emmeline naar voren als een doortastende vakvrouw die dag en nacht bezig was om haar modellen te begeleiden en te verbeteren,” vertelt Frank. Maar dat daar ook een vermeende duistere kant aan zit, komt ergens halverwege de documentaire naar voren. Geruchten dat sommige meisjes als ‘host’ verhuurd werden, doen in die tijd te ronde, en worden door een aantal geportretteerden inderdaad ook bevestigd. “A girl had to do what a girl had to do,” zegt de meest glamoureuze van het stel.

“Die verhalen zijn natuurlijk niet hard te maken, maar toch vond ik het belangrijk ze in de film te verwerken,” vervolgt de regisseur. “Vooral met het oog op de discussie die nu heel erg leeft,” zegt hij, waarmee hij op de nasleep van #MeToo-openbaringen in de filmindustrie doelt. De film is daarmee een tijdscapsule, die wel nog altijd relevante hedendaagse thema’s aansnijdt.

In Nederland is de film inmiddels al op televisie geweest en kan hij terug worden gekeken via Uitzending Gemist. De mannen en vrouwen die hij portretteerde hebben de film echter zelf nog niet gezien. “Momenteel proberen we in Los Angeles een première te organiseren zodat we hem samen kunnen kijken. Want noem het ijdel of niet, de film heeft toch ook een zekere kwetsbaarheid van hen gevraagd.”

Mother of Beauty’ is online te bekijken via 2Doc. Bekijk ‘m hier.