Asia draagt een top van Drome. Rok Public School. Broek Zana Bayne. Oorbel eigendom model.

deze oitnb-acteur gaat de strijd aan met gendernormen

Orange Is The New Black’s Asia Kate Dillon vertelt hoe ze de gedateerde benadering van gender aan wil pakken en hoe je het beste een witte aanhanger kan zijn van de Black Lives Matter-beweging.

|
sep. 8 2017, 2:56pm

Asia draagt een top van Drome. Rok Public School. Broek Zana Bayne. Oorbel eigendom model.

Dit artikel verscheen eerder in i-D's The Acting Up Issue, no. 349, Herfst 2017.

Vraag de Amerikaanse acteur Asia Kate Dillon een personage te noemen dat hun totale tegenpool is [Dillon gebruikt het genderneutrale persoonlijke voornaamwoord 'hen'], en hen zal Brandy Epps zeggen, de rol die hen de afgelopen twee jaar gespeeld heeft in Netflix' gevangenisopus Orange Is The New Black. "Toen ik auditie deed voor de rol, wist ik dat ik iets unieks te bieden had," lacht Asia in het telefoongesprek. "Ik kan me in de situatie inleven, omdat ik het vanuit het totaal tegenovergestelde perspectief zag." In het dagelijks leven is Asia een toegewijde activist die campagne voert voor Black Lives Matter en legt hen zich erop toe om de sociale ideeën die over gender bestaan, aan te pakken. Ondertussen is hun personage Brandy een neonazi en witte supremacist die vastzit Litchfield Penitentiary, vanwege het feit dat ze mensen van kleur had vergiftigd. En in tegenstelling tot Asia, die het Duitse woord voor 'empathie' op hun nek heeft laten tatoeëren, prijken op de huid van Brandy en haar aanhang allerlei nazi-symbolen. Het enige wat Asia en Brandy gemeen lijken te hebben is hun gemillimeterde haar.

Als je de televisieshow niet volgt, ken je hen misschien ook wel als de non-binaire acteur die eerder dit jaar de cruciale discussie over 'mannelijke' en 'vrouwelijke' awards begon. Asia schreef een brief naar de Emmy's, en vroeg waarom de 'Best Actor' en 'Best Actress'-categorieën nog steeds gendergebonden waren, wat er prompt voor zorgde dat Asia ook genomineerd werd. "Het ging me nooit om het winnen, of zelfs maar genomineerd worden: het was om een discussie aan te zwengelen," vertelt Asia. Kort daarna schrapte de MTV Movie & TV Awards de woorden 'acteur' en 'actrice' en introduceerde het genderneutrale categorieën. Asia werd geselecteerd om de award aan Emma Watson uit te reiken. In hun ontroerende openingsspeech zei Asia: "Vanavond vieren we de manier waarop het bestaan van de mens wordt geportretteerd, omdat het enige onderscheid dat we bij awards zouden moeten maken het onderscheid tussen buitengewone prestaties is."

Pak 3.1 Phillip Lim. T-shirt, oorbellen and ketting eigendom model.

De dag dat i-D Asia ontmoet, is ze aan het bijkomen van een weekend bij de New York Pride, waar hen een van hun favoriete bands heeft zien optreden, Tegan and Sara. "Ik word emotioneel als ik eraan terugdenk" vertelt Asia. "Ik werd omringd door de lgbtq+-gemeenschap, familie, vrienden, liefde. Ik voelde geborgenheid doordat we met zovelen waren en zag een regenboog aan diversiteit. Het is een ongelofelijk krachtig statement om te zeggen: 'Hier zijn we, we zijn zichtbaar.'" Asia identificeerde zich als queer toen hen opgroeide in Ithaca in New York – ook al was er toentertijd nog niet de juiste benaming voor. Ze werd opgevoed door een liberale, alleenstaande moeder die haar ten alle tijden steunde, wie Asia liefkozend hun 'Noorderster' noemt. Asia kon thuis goed hun moeder praten over de verwarring van "wat de sociale standaard was, en tot op welke hoogte ik daar aan voldeed." Hoe dan ook liep ze nog nog steeds lastige situaties aan. "Veel ouders van lgbtq+-kinderen willen niet dat het leven van hun kind lastiger wordt dan het al is. Ik denk dat dat een normale reactie is – het is geworteld in een diepe liefde voor hun kind."

Inmiddels is Asia 32 en noemt hen zich non-binair sinds halverwege afgelopen jaar, toen hen het script las voor een rol in de nieuwe serie Billions, met Damian Lewis in de hoofdrol. De rol waar ze auditie voor deed was van het personage Taylor, een wiskundegenie en het eerste non-binaire personage van een grote TV-zender. Niet geheel onverwacht kwam deze eer toe aan de progressieve zender Showtime, die bekend staat om tv-shows als Queer As Folk en The L Word. "Tot ik het script gelezen had, gebruikte ik altijd de term 'genderfluïde' legt Asia uit. "Ik wist niet dat wij als maatschappij termen als 'mannelijk' en 'vrouwelijk' synoniem gebruiken voor 'man' en 'vrouw', terwijl dat in werkelijk niet altijd klopt." De ontdekking van de term non-binair was een opluchting voor Asia. "Er zijn meer dan alleen twee identiteiten – man, vrouw, jongen, meisje – dit weten we. En dus is het woord non-binair voor mij niet alleen een expressie van hoe ik mijn genderidentiteit ervaar, maar ook een vorm van commentaar op het sociale construct gender, en het feit dat die tweedeling die wij geleerd hebben, niet bestaat.

Jasje Drome. Jurk eigendom stylist. Boxers Fenty Puma x Rihanna.

Asia is een van de relatief weinig openlijk non-binaire celebrities, waartoe onder andere ook Transparent-regisseur Jill Soloway, Hunger Games-actrice Amandla Sternberg en rapper Angel Haze behoren, die ook allemaal de persoonlijk voornaamwoorden 'hen', 'hun' en 'die' gebruiken. Omdat de term non-binair pas de laatste jaren meer gebruikt wordt, is deze nog minder bekend dan andere termen voor gender non-conformiteit, iets wat Asia hoopt te verbeteren door middel van haar activisme en het vertolken van non-binaire rollen. "Het creëren van een platform is altijd belangrijk geweest voor mij, zelfs al luisterde er maar een iemand, omdat die ene persoon weer andere mensen zou spreken." Als iemand zich vergist, of niet de juiste voornaamwoorden gebruikt wanneer zij het over Asia hebben – en dit gebeurt, zo geven co-sterren van de show toe, al is het per ongeluk – biedt dat de gelegenheid om iets te verbeteren aan de manier waarop iemand genderidentiteit ziet. "Het zegt iets over hoeveel we denken te weten over anderen, dat we ze meteen als een bepaald gender identificeren," legt de acteur uit. "Ik vind het interessant om dat gesprek aan te gaan met mensen, voornamelijk met degenen in de positie om daadwerkelijk iets te veranderen."

Het is moeilijk om een tv-serie te bedenken die beter zou passen bij Asia dan Orange Is the New Black. Het is er de afgelopen vijf seizoenen in geslaagd personages van alle etniciteiten, leeftijden, achtergronden en religies aan bod te laten komen. "Het is zeker een van de eerste tv-series die dit op deze manier doet," beaamd Asia. "Een recent onderzoek naar de Amerikaanse bevolking wees uit dat bijna een kwart van de populatie niet wit is. Dus als je kunst maakt dat de huidige sociale maatschappij zou moeten reflecteren, zou het representatief moeten zijn. Het zou een discussie moeten beginnen over wat ons anders maakt, of dat nu het binaire gendermodel is, of ideologieën over racisme, transfobie, seksisme, homofobie of het patriarchaat. Ik ben dankbaar dat ik deel mag uitmaken van niet één, maar twee shows die dit doen." In seizoen vijf van OINTB richtte het plot zich op een Black Lives Matter-verhaallijn, waarin een zwarte gevangene 'per ongeluk' vermoord wordt door een witte bewaker tijdens een opstand. Volgens Asia gaf deze verhaallijn het publiek de kans om van iemand met een donkere huidskleur te houden, om deze daarna te verliezen, ook al gaat het slechts om een fictief karakter. "De volgende keer dat zij de namen Eric Garner of Sandra Bland of Philando Castile of Trayvon Martin horen, denken ze misschien 'oh, ik weet hoe het voelt om te houden van iemand met een donkere huidskleur en diegene te verliezen.'"

Alle kleding en oorbel Balenciaga (Pre-Fall). Ketting eigendom model.

Of we nog een flashbackscène van Brandy te zien krijgen is nog geheim – Asia laat niets los. Maar Netflix gaat de rol verder doorzetten, net als die van Taylor in Billions. Asia's vrije tijd zal de komende maanden volledig ingenomen worden door een theaterproductiebedrijf dat hen het afgelopen jaar opgezet heeft, MIRROR/FIRE Productions, dat hen de kans geeft om terug naar hun roots te gaan en iets te maken dat ongelijkheden aan het licht brengt. "Ik richtte dit bedrijf op omdat ik moe werd van het soort werk dat zei 'Dit is de remedie tegen alles wat er in de wereld gebeurt,' in plaats van dat het me dwong een gesprek aan te gaan over iets wat me ongemakkelijk laat voelen," legt Asia uit.

Net zoals er bij Asia geen twijfel bestond dat ze de rol van Brandy zou aannemen, omdat "je een antagonist nodig hebt, en het belangrijk is dat je laat zien dat dat ook gewoon een mens is", is het voor hen ook vanzelfsprekend dat hen het over ras heeft, als witte aanhanger van de Black Lives Matter-beweging. "De last van over onderdrukking praten zou niet altijd op de schouders moeten liggen van de onderdrukten," zegt Asia tegen het einde van het gesprek. "Net zoals dat we vanaf onze geboorte een sekse toegewezen krijgen en de genderrollen die daarbij horen, zijn wit en zwart ook maar gewoon labels die wij krijgen op basis van onze huid. De manier waarop die labels onze maatschappij vormgeven hebben gevolgen die zo ernstig kunnen zijn als leven en dood, en ik geloof dat hoe meer mensen weten, hoe meer verandering mogelijk is."

Jasje Lacoste. Shirt Tome. Broek AG Jeans. Sieraden eigendom model.

Credits


Fotografie Rebekah Campbell
Styling Amy Mach

Haar Blake Erik van Statement Artists, maakt gebruik van Bumble and Bumble. Make-up Cedric Jolivet maakt gebruik van M.A.C Cosmetics. Fotografie-assistent Marcel Castenmiller. Styling-assistent Lauren Jenkins.