BLOODROOT door House of Aama. Fotografie Jordan Tiberio.

het label dat de zuidelijke creoolse spiritualiteit verkent

Moeder en dochter Akua Shabaka en Rebecca Henry vieren de kracht en weerbaarheid van Afro-Amerikanen met hun nieuwe collectie BLOODROOT.

|
29 november 2017, 9:28am

BLOODROOT door House of Aama. Fotografie Jordan Tiberio.

House of Aama is een modemerk dat persoonlijke geschiedenis en spiritualiteit samenbrengt, met moderne resultaten. Akua Shabaka en haar moeder Rebecca Henry begonnen met het recyclen van vintagekleding in 2013, toen Akua 16 jaar was, maar al snel gingen ze hun eigen kleding ontwerpen. In hun debuutcollectie Urban Nomad uit 2014 werden hedendaagse vormen gecombineerd met Ghanese Kente-stoffen en Keniaanse tartanpatronen, samen met symbolen van de Oost-Afrikaanse Masai en de West-Afrikaanse regio Ashanti.

Het merk richt zich vooral op jongeren en ving al snel de aandacht van de organisatoren van Afropunk. Zij nodigden het merk uit om naar hun festival in New York te komen, om daar hun kleding te verkopen. Maar toen Akua en Rebecca op het festival aankwamen, zagen ze hoeveel andere ontwerpers ook gebruikmaakten van Afrikaanse stoffen, en besloten ze een genuanceerdere weg in te slaan om hun culturele identiteit uit te drukken. “Er waren bepaalde verhalen die we wilden vertellen, die niet alleen te maken hadden met Kente-stoffen, maar juist ook gebruikmaakten van moderne materialen. We proberen te laten zien dat er een verhaal achter zit, dat betrekking heeft op zwarte mensen,” legt Akua uit.

Fotografie Jordan Tiberio

Terwijl Akua haar middelbare school in Los Angeles afrondde, verfijnden ze deze aanpak. Pas toen Akua in 2015 haar moeder in Los Angeles achterliet en naar New York verhuisde om daar te gaan studeren aan Parsons School of Design, begon het merk te groeien. Maar de geografische afstand of hun 30-jarige leeftijdsverschil hebben het duo nooit in de weg gestaan. “We hebben een verschillende kijk op mode en een andere smaak, maar dankzij onze sterke band vinden we altijd een manier om dat te verwerken in ons merk,” zegt Akua.

Het paar stortte zich op een nieuwe collectie, waarbij Rebecca de kleding maakte en Akua de creatieve richting en de zakelijke taken op zich nam. De herfst/wintercollectie van 2017 verscheen afgelopen maandag op hun website en heet BLOODROOT. De collectie is geïnspireerd op zuidelijke salondames, tovenaressen en bluesmannen, en bestaat uit felgekleurde Victoriaanse jurken, gestreepte corduroypakken, halternektops en zijden strikblouses. Maar er zit ook een diepere laag in deze kleding, waarin de zuidelijke creoolse spiritualiteit en de Afrikaanse roots van de ontwerpers wordt verkend.

Fotografie Jordan Tiberio

Het merk wordt geholpen door Ashton Sanders, een jeugdvriend en voormalig klasgenoot van Akua uit Los Angeles, om deze culturele geschiedenis te portretteren. De 22-jarige ster uit Moonlight is te zien in de filmcampagne van House of Aama, die werd geregisseerd door filmmaker Kanya Iwana en bedacht door Akua tijdens haar modellenwerk. Sinds ze is verhuisd naar New York, is Akua te zien geweest in campagnes voor Gucci en Valentino. “Ashton en ik zijn ontzettend goede vrienden. Ik was veertien toen ik hem ontmoette, en ik heb zijn hele leven zien veranderen. We zijn super trots. Hij heeft House of Aama altijd gesteund, en hij is net zo enthousiast als wij zijn,” zegt ze. De zes korte filmpjes laten verschillende vrouwen en mannen zien in het diepe zuiden van Amerika, terwijl ze zwerven door bayous, rituelen uitvoeren en genieten van hun vrijheid.

De naam van de collectie komt van de zeldzame plant bloodroot [bloedwortel], die volgens Akua al eeuwenlang gebruikt wordt “door oude bezweerders en tovenaressen” als alternatief medicijn. Toen Rebecca nog een kind in Louisiana was, gaf haar moeder haar dagelijks een tinctuur om ziektes te voorkomen. Akua zegt dat bloodroot gezien werd als “een krachtige beschermer voor de familie”, maar dat ze zich niet bewust was van haar familiegeschiedenis met het kruid, totdat haar moeder het opnieuw tegenkwam in een boek met bezweringen.

“Er stonden namen in voor verschillende kruiden die gebruikt werden voor spirituele rituelen in het zuiden, en toen bloodroot voorbijkwam zei ze: ‘Oh wacht! Dit is wat mijn moeder me gaf!’” zegt Akua. “Ik dacht: wauw, we komen echt uit een familie van vrouwelijke bezweerders en heksen die dit allemaal deden in het zuiden.”

Fotografie Jordan Tiberio

Rebecca zette die specifieke traditie niet door met haar dochter, maar Akua vertelt dat haar jeugd deels wel bestond uit aspecten van haar spirituele voorouders. “Er waren thuis een hoop verschillende traditionele Afrikaanse gebruiken, en we deden ook aan voodoo en bezweringen. Ik had niet een typische zwarte Amerikaanse opvoeding. Het was absoluut meer op het zuiden en de Afrikaanse diaspora gebaseerd – een samenwerking tussen natuur en spiritualiteit.”

Het is geen toeval dat haar vader, Jamaiel Shabaka, ook een kunstenaar is. Hij is een gevierd avant-gardedrummer (die ooit speelde met de beroemde jazzmuzikant Sun Ra), en er zit ook zeker ook een spiritueel element in zijn werk. “Een hoop van mijn culturele identiteit heb ik van hem,” zegt Akua. “Vooral op het gebied van trouw zijn aan jezelf en een sterk identiteitsgevoel hebben. Mijn vader loopt een kamer binnen en je weet direct waar hij vandaan komt en waar hij voor staat. Ik denk dat dat belangrijk is, zeker als zwart persoon, omdat we een soort identiteit en kennis over onszelf en onze geschiedenis moeten hebben. Dat ben ik hem verschuldigd.”

Fotografie Jordan Tiberio

Black pride is een groot onderdeel van BLOODROOT. Akua zegt dat de ontwerpen een afspiegeling zijn van het postbellum in het zuiden van de Verenigde Staten – een tijd waarin haar voorouders “bevrijd werden van slavernij en met vastberadenheid en trots streefden naar hun rechtmatige plaats in de samenleving.” Het duo richtte zich op deze periode omdat die volgens hen erg belangrijk was voor zwarte mensen. “Ik kom uit een gezin dat erg is beïnvloed door Afrika en een sterke Caribische achtergrond heeft, en die kant van mijn afkomst is erg duidelijk,” zegt Akua. “Maar ik denk dat er in de zwarte Amerikaanse cultuur een hoop dingen zijn die we in de loop der tijd verloren zijn, en elementen van wie we zijn worden soms over het hoofd gezien. Ik wilde laten zien dat we als mensen een enorme dualiteit hebben, en hoewel het esthetisch gezien prachtige kledingstukken zijn, zit er ook een rijke cultuur achter.”

BLOODROOT is ontzettend persoonlijk, maar het is ook politiek geëngageerd. Akua voelt sterk de behoefte om Afro-Amerikanen te verheffen en te vieren. “Het gaat om meer dan alleen deze tijdsperiode: onze vertegenwoordiging in het algemeen is gewoon noodzakelijk voor de industrie. Wat zou de mode-industrie zonder ons zijn?” De ontwerpers van House of Aama laten met deze verhalende kledingstukken de waardigheid en kracht van hun voorouders en naasten zien.

houseofaama.com