Fotografie Harshvardhan Shah

maak kennis met het eerste transgender model uit india

Anjali Lama vertelt over haar jeugd in Nepal, hoe ze zich inzet voor transgenderrechten, en hoe het is om uit honderden geselecteerd te worden voor Mumbai Fashion Week.

door Tasnim Ahmed
|
21 maart 2019, 2:00pm

Fotografie Harshvardhan Shah

Anjali Lama is geboren en getogen in een dorp in Nepal en verhuisde als jongvolwassene naar de hoofdstad Kathmandu voor haar opleiding. Haar doel? Een fatsoenlijke baan vinden om haar familie te kunnen onderhouden. Modellenwerk kwam toevallig op haar pad terecht. Terwijl Lama haar carrière voortzette, kreeg ze te maken met constante afwijzing, maar haar doorzettingsvermogen leidde er uiteindelijk toe dat ze tijdens Lakme Fashion Week in India op de catwalks stond als eerste transgender model in India. Sindsdien is ze een rijzende ster in de industrie. Ze stond op de cover van Elle India en deed mee aan de Internationale Vrouwendag-campagne van Calvin Klein. Ze was ook te zien op de catwalks van Anita Dongre, Rohit Bal, Tarun Tahiliana en Eka.

Lama vloog naar Mumbai om haar ongelooflijke verhaal met ons te delen, over groeien in haar nieuwe identiteit en tegen de stroom ingaan om haar dromen te vervullen.

Model Anjali Lama

i-D: Hoe was het om op te groeien in Nepal?
Anjali Lama: Ik ben opgegroeid in een boerengezin in het district Nuwakot, als vijfde van zeven kinderen. Ons gezin was afhankelijk van landbouw en het leven was zwaar. Toen ik volwassen werd, voelde ik me nooit op mijn plek, maar ik voelde wel altijd een sterke band met vrouwen. Op school was ik vooral bevriend met andere meisjes en de leraren maakten er weleens opmerkingen over, dat ik met meisjes omging in plaats van met jongens. Thuis werd ik geplaagd door mijn broers omdat ik meer tijd met mijn moeder en zussen doorbracht. Leraren, vrienden, familieleden, iedereen bemoeide zich met wie ik was.

Hoe leerde je jezelf accepteren als transgender vrouw?
Nadat ik klaar was met school, verhuisde ik naar Kathmandu om te studeren, en om mezelf en mijn familie te ondersteunen. Op een avond was ik bij vrienden. We keken naar een tv-programma over transgender mensen. Dat was de eerste keer dat ik me realiseerde dat er zoveel mensen in de wereld waren die op mij leken. Mijn geslacht was mannelijk, maar ik verkleedde me graag en droeg het liefst make-up. Toch voelde het alsof ik bij niemand mijn hart kon luchten over het feit dat ik mij kon vinden in de verhalen en ervaringen van transgender personen.

Ik werkte in 2005 in de horeca als serveerster in een restaurant, waar ik op een dag twee transgender mensen zag. Ik vond hen zo mooi. Ik ben toen op ze afgestapt en heb ze om hulp gevraagd; ik kon me het hen identificeren, maar ik voelde me niet vrij om dit te kunnen uiten. Ze reageerden hier ontzettend goed op, en vertelden me over een organisatie genaamd Blue Diamond Society, die voor transgenderrechten pleitte. De volgende ochtend ging ik bij de organisatie langs. Ze boden allerlei faciliteiten aan, waaronder training over je rechten als transgender persoon, je identiteit en veilige seksuele praktijken. Het was een dag die ik nooit zal vergeten. Het voelde alsof ik mezelf en mijn identiteit eindelijk had geaccepteerd. Ik was het gewend om met een constante interne storm te leven, maar dat was de dag dat ik besloot vrede met mezelf te hebben. Ik begon steeds meer te weten te komen over de transgemeenschap, maar ook steeds meer over mezelf.

Model Anjali Lama

Je bent sindsdien een gevierd model en ster geworden in de mode-industrie van India. Kun je ons wat meer vertellen over hoe je model werd?
Het was geen jeugddroom van me om model te worden. Toen ik vanuit het dorp naar de stad verhuisde had ik geen grote dromen. Ik wilde gewoon afstuderen en genoeg geld verdienen om mezelf en mijn familie te onderhouden. Soms zeiden vrienden of klanten in het restaurant waar ik werkte wel dat ik model zou kunnen worden, maar ik wist niet eens wat ‘model zijn’ inhield. Ik dacht dat het gewoon een compliment was, dus ik bedankte ze en glimlachte. Tot ik op een avond Fashion TV keek bij een vriend thuis, en ze het hadden over hoe mooi de modellen waren. Toen besefte ik wat het inhield. Ineens ontstond de wens om model te worden.

In 2007 werd er een schoonheidswedstrijd georganiseerd voor de transgemeenschap in Nepal, en ik deed mee. Ik schopte het tot de laatste tien en won de titel van Miss Charming. Ook al won ik niet, ik heb wel zoveel geleerd van die ervaring, wat ik kon gebruiken voor mijn modellenwerk – van hoe ik mijn make-up moest doen tot mijn catwalk-loopje. Hierna ben ik naar Bangkok gevlogen om deel te nemen aan Miss International Queen; de Blue Diamond Society heeft me geholpen door deze trip financieel te ondersteunen. Ik had wederom niet gewonnen, maar ontmoette enorm veel krachtige en mooie transgender vrouwen van over de hele wereld. Ik keerde terug naar Nepal en ging aan het werk bij de Blue Diamond Society, en in 2009 kreeg ik toen mijn eerste kans om door te breken. Een lokaal tijdschrift genaamd Voice of Woman wilde de verhalen van transgender vrouwen publiceren, inclusief die van mij – en zo ben ik samen met een vriend op de cover geëindigd.

Ik heb een aantal jaar alleen in Nepal modellenwerk gedaan, maar ik wilde het verder schoppen en internationaal werken als model. Model zijn werd mijn ‘junoon’, mijn grootste passie. Het voelde alsof ik ervoor was weggelegd en besloot mijn geluk eerst in India te beproeven.

In 2017 was je het eerste transgender model dat meeliep op Lakme Fashion Week. Hoe was die ervaring?
Ik heb eerst contact opgenomen met de organisatoren, om er zeker van te zijn dat ik zou participeren als transgender model. Ik kreeg reactie en mocht op auditie komen. Ik ging door naar de tweede ronde, maar haalde de laatste ronde niet, dus ging ik terug naar Nepal. Het was heel intimiderend om tussen al die gevestigde en internationale modellen te staan. Het seizoen erop besloot ik weer auditie te doen. En weer werd ik het niet. Ik keerde terug naar Nepal met de overtuiging dat het misschien gewoon niet voor mij was weggelegd. Bovendien had ik al m’n geld erin geïnvesteerd. Een deel van mij bleef echter vastberaden. Ik besloot dat ik naar India moest verhuizen om m’n droom na te jagen, dus nam ik ontslag en vertrok ik met al m’n spaargeld naar Mumbai.

Ik begon agentschappen en fotografen te mailen, maar kreeg niet echt positieve respons. In december deed ik weer auditie voor Lakme Fashion Week – voor de derde keer. Ik was super goed voorbereid. Ik deed online research hoe ik het beste kon lopen, wat ik kon verwachten, hoe ik moest poseren. Ik had me nog nooit eerder ergens zo goed op voorbereid, zelfs op school niet. Stel je voor hoe hoog m’n cijfers dan waren geweest! Dit keer maakte het me niet uit dat andere modellen jonger, langer of knapper waren; ik wilde me niet meer laten intimideren. Uiteindelijk is het belangrijkste om jezelf te blijven. Van de tweehonderd modellen die auditie deden, werden er vijf geselecteerd, en daar was ik er een van.

Model Anjali Lama

De afgelopen jaren hebben Nepal en India wat beleidswijzigingen doorgevoerd op het gebied van transgender personen. Hoe heeft dat impact gehad op jouw leven? Waar loop je zoal tegenaan?
De situatie voor transgender mensen in Nepal is beter dan ooit te voren, maar we zijn er nog lang niet. Toen ik naar India verhuisde maakte ik me vaak zorgen over mijn welzijn. Ik voelde me niet beschermd. Niemand in Mumbai wilde z’n huis verhuren aan een trans vrouw. Bij mijn eerste bureau kreeg ik geen goede klussen dus ze beëindigden m’n contract na een jaar. Ik maakte me zorgen om de volgende stap, omdat bureaus me niet aan wilden nemen vanwege m’n genderidentiteit. Eén agentschap zei zelfs tegen me, “Succes, maar je bent niet dezelfde soort als wij.” Ondanks mijn successen, blijf ik tegen problemen aanlopen. Ik krijg slecht betaalde klussen, en aangezien ik mezelf volledig moet onderhouden kan dat veel zorgen opleveren, zeker met het oog op de dure levensstandaard in Mumbai. Er staat nog steeds in mijn paspoort en identificatiepapieren dat ik een man ben. Er is nog veel werk te doen.

Zijn er mensen of organisaties waar je je door laat inspireren?
De Blue Diamond Society heeft een enorme impact op mijn leven gehad. Ook mijn vriendje is mijn steun en toeverlaat. Mijn grootste rolmodel was mijn moeder, die een aantal jaar geleden is overleden. Zij gaf me de meeste kracht, en ik leef volgens haar wijsheden. Ze drukte me altijd op het hart dat wat er ook gebeurt in het leven, je niet de hoop mag verliezen. Welke problemen je ook hebt, ren er niet van weg, maar pak ze aan.

Heb je advies voor mensen die met hun identiteit worstelen?
Een van de belangrijkste dingen die je moet doen als het op het uitzoeken van je identiteit aankomt is jezelf goed onder de loep nemen. Je moet jezelf namelijk leren accepteren voor wie je bent. Je kan niet verwachten dat anderen je accepteren wanneer je dat zelf niet hebt gedaan. Wees jezelf – wees blij met en hou van wie je bent.

Model Anjali Lama
Model Anjali Lama
Model Anjali Lama
Model Anjali Lama

Credits

Fotografie Harshvardhan Shah
Styling Kanika Karvinkop
Haar en make-up Kritika Gill
Art Direction Natasha Sumant, Harshvardhan Shah
Model Anjali Lama @ feat cast