waarom steeds meer mensen de bezem door hun social media-accounts halen

Het nieuwe tijdperk van online zelfcensuur.

|
sep. 8 2017, 2:40pm

Photography Harry Carr

Tegen het einde van vorig jaar zaaide Taylor Swift nogal wat paniek onder haar fans, toen haar social media-accounts een ware transformatie ondergingen. De popster verwijderde zonder uitleg al haar instagramfoto's, tweets, Tumblr-posts en het gros van haar Facebookberichten. In luttele seconden verdween ze van het internet, voor het oog van haar miljoenen volgers. De blackout bleek onderdeel te zijn van de promotie voor haar nieuwe album Reputation, dat in november zal verschijnen. Maar Swifts grote schoonmaak maakt in feite deel uit van een veel grotere trend, namelijk dat steeds meer mensen hun online content na verloop van tijd verwijderen. Iedereen, van Kanye West tot Donald Trump, heeft al geprobeerd zijn digitale identiteit op te poetsen door tactisch verschillende posts of zelfs hele accounts te verwijderen.

"De reden dat mensen dit doen is omdat zij een bepaald imago willen laten zien waar hun vorige online reputatie niet meer bij past," vertelt Alice Marwick, een assistent-professor aan het communicatie-departement van de Universiteit van North Carolina in Chapel Hill. "In het echte leven herontdekken mensen zichzelf continu, maar als je een reeks content op social media hebt staan die niet voldoen aan je gewenste reputatie, wordt het lastig die nieuwe ik vorm te geven."

Dit was ook het geval voor Swift, die het schoonvegen van haar social media-account inzette als symbool voor een nieuw tijdperk. Zoals ze al aangeeft op haar nieuwe nummer Look What You Made Me Do: "the old Taylor is dead." Dus, om haar nieuwe, edgy imago kracht bij te zetten moest Swift alle foto's die haar afbeelden als all-American popprinses verwijderen. The Weeknd deed afgelopen herfst hetzelfde, en verwijderde al zijn foto's met het oog op de komst van zijn nieuwe album Starboy.

Het gaat de meeste celebrities echter lang niet altijd om een nieuw imago te creëren. Vele van hen verwijderden posts nadat ze door hun volgers bekritiseerd waren of aangevallen werden door trolls. Kim Kardashian verwijderde recentelijk een tweet die over de terroristische aanslag in Manchester ging, nadat veel mensen haar verweten ongevoelig geweest te zijn. Kanye West, die bekendstaat om zijn fameuze Twitter-tirades, ging ook zijn Twittergeschiedenis na en verwijderde een aantal tweets. Voordat hij zijn hele account verwijderde, loosde hij ook een tweet die zijn uitwisseling met Trump rechtvaardigde: iemand met zijn eigen issues als het aankomt op het verwijderen van online statements.

Gedurende zijn presidentschap heeft Donald Trump meerdere malen tweets verwijderd die als beschuldigend en ongepast werden beschouwd. Hij ging zelfs zo ver dat een congreslid uit Illinois in juni een wetsvoorstel genaamd de 'Covfefe Act' introduceerde, dat ervoor zou zorgen dat het verwijderen van tweets verboden zou worden voor de president.

Maar het zijn niet alleen publieke figuren die zich zorgen maken om hoe hun online activiteit de manier beïnvloedt waarop ze in het echte leven gezien worden. Voor veel jongeren neemt deze angst toe, nu steeds meer potentiële werkgevers en scholen hun social media accounts controleren voordat ze iemand aannemen.

"Jongeren krijgen tegenwoordig van jongs af aan te horen dat alles wat zij op het internet zetten, hen voor altijd kan blijven achtervolgen," zegt Warwick. "We hebben een onderzoek gedaan naar de relatie tussen jongvolwassenen in New York met een laag inkomen en hun social mediagebruik. Daaruit bleek dat een hoop jongeren aan strenge zelfcensuur deden, omdat ze hogerop wilden komen. Ze waren bang dat op het moment zij iets geks online zouden zetten, het ervoor zou zorgen dat ze een studie- of baankans zouden mislopen. Jongeren met een meer bevoorrechte achtergrond hadden meer speling, omdat zij op voorhand al meer kansen zouden hebben."

In februari werd een onderzoek gepubliceerd waaruit bleek dat 35% van de toelatingscommissies naar de online profielen keek van potentiële studenten om meer over hen te weten te komen. Hoewel velen zeiden dat wat ze op de accounts aantroffen vaak juist een positieve invloed had, waren er ook enkelen die meldden dat berichten met wapens of dubieus taalgebruik een negatieve invloed op de toelating had.

"Kandidaten moeten zich bewust zijn van wat anderen op het internet over hen kunnen vinden, en ervoor zorgen dat dit hen ten goede komt," zegt Yariv Alpher, de uitvoerend directeur van het onderzoek aan de Kaplan Test Prep in een persbericht. "Social media is zo'n belangrijke factor geworden binnen de toelating tot universiteiten. Het is daarom belangrijker dan ooit voor kandidaten om zich daarvan bewust te zijn en er rekening mee te houden."

Harvard trok recentelijk de toelating van 10 nieuwe studenten in, toen aan het licht kwam dat zij via een Facebookchat obscene memes naar elkaar hadden gestuurd, waarin onder andere kwesties als seksueel misbruik geridiculiseerd werden.

In een onderzoek uit 2012 naar de vraag waarom mensen ervoor kiezen hun accounts op te schonen werden meer dan 350 antwoorden geanalyseerd. Hieruit bleek dat 'conflictmanagement' en 'het beschermen van persoonlijke veiligheid' de meest voorkomende redenen waren. Tegenwoordig introduceren steeds meer bedrijven diensten die je kunnen helpen bij het censureren van je publieke online profiel, om deze problemen te voorkomen.

De app Keep or Delete is geïnspireerd door Tinder, en laat je door je oude tweets swipen, waarbij je kunt beslissen of je de tweets wil houden of verwijderen. Een ander hulpmiddel genaamd TweetDelete verwijdert automatisch je posts na een ingestelde tijd, zoals in het geval van schrijfster Jenny Zhang, die na twee weken haar tweets verwijdert. Een startup met de naam BrandYourself is zelfs begonnen met het verkopen van 'online reputation management software' om je te helpen bij het verwijderen van twijfelachtige content.

Om het zelfcensuur te verminderen, gelooft Warwick dat we steeds meer apps zullen gaan gebruiken als Snapchat, waar content bedoeld is om tijdelijk te zijn. Maar zolang men gebruik blijft maken van apps als Facebook en Twitter, ziet het ernaar uit dat je zelf je accounts zal moeten blijven bijhouden.