Fotografia di Dominique Charriau/WireImage via Getty Images 

Come Off-White ha cambiato la moda per sempre

Dopo l'ultima collezione disegnata da Virgil Abloh per il suo brand, ripercorriamo i passi con cui il designer ha rivoluzionato la cultura della moda.

di Joe Bobowicz; traduzione di Carolina Davalli
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02 marzo 2022, 11:47am

Fotografia di Dominique Charriau/WireImage via Getty Images 

Quando Off-White ha debuttato con la sua collezione S/S 14 nel 2013, l'impatto che avrebbe avuto sulla moda era ancora semplicemente un sogno. Ora, il marchio è uno dei capisaldi della settimana della moda parigina, un colosso culturale e una potenza commerciale che si classifica costantemente nei top dei nomi più desiderati e acquistati globalmente. Nato dalle ceneri di Pyrex Vision, la missione di Off-White è presto diventata quella di tradurre la cultura di cui si cibava il designer nell'alta moda, nel panorama culturale globale e non solo.

"Ricordo di aver incontrato Virgil nel 2007, quando stavamo lavorando insieme a Kanye e Nigo da Pastelle,” riflette Kim Jones, direttore artistico di Dior Uomo. “Anche allora parlava del suo desiderio di aprire un brand, un progetto che comprendesse tutti gli aspetti del design. Aveva una visione ambiziosa e io ammiro sempre le persone che pensano in grande: sono queste che cambiano il mondo.” E Kim aveva ragione: attraverso la sua influenza e i modi in cui l'ha conquistata, grazie alla costante celebrazione della cultura nera e giovanile e, in definitiva, con Off-White, Virgil Abloh ha cambiato la cultura visuale collettiva in modi che pochi altri hanno mai saputo fare.

Il brand nasce così dal desiderio di voler inserirsi in un divario presente nel settore mora, "Stavo cercando di comunicare quanto questa generazione voglia svolgere un ruolo attivo nella moda,” ha detto Virgil al curatore Hans Ulrich Obrist in System nel 2017. “La mia motivazione, in parte, deriva dall’angoscia di sapere che non appartengo a questo mondo, che la nostra generazione ha perso il senso di appartenenza. Ho preso la decisione consapevole che non sarei stato solamente un consumatore, che almeno uno di noi avrebbe chiuso una passerella parigina,” ha continuato, in una tavola rotonda con Kim Jones incentrata sul progetto Off-White.

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Off-White SS19. Fotografia BERTRAND GUAY/AFP via Getty Images

Il lavoro di Virgil per Off-White si è plasmato partendo dalla sua formazione non ortodossa nella moda ed è stato sempre accompagnato da una forte dose di ironia di stampo postmoderno. A parte il suo tirocinio presso Fendi, il suo curriculum non si adattava agli standard di un designer di moda: si è formato in ingegneria civile e ha lavorato prima come architetto e poi alcuni anni a capo dell'agenzia creativa di Kanye West, Donda. Celebrando ed enfatizzando la propria prospettiva da outsider, con Off-White Virgil Abloh si è conquistato i riflettori della moda utilizzando metodi inusuali e spesso derisi dall'industria. Un processo che ha trovato il proprio spazio nel readymade firmato Off-White. Il logo del marchio stesso, per esempio, è stato accusato di plagio dalla fashion police della moda Diet Prada nel 2018 quando hanno trovato un design simile utilizzato all'aeroporto di Glasgow negli anni Sessanta. Tuttavia, questa era solamente la punta dell'iceberg di un marchio costruito e basato sull'arte del campionamento. La sua abilità sta nell'assemblare vari significanti culturali, nella manomissione di icone per creare qualcosa di completamente nuovo. Quando Diet Prada colpì di nuovo il brand nel 2020, criticando l'abito in tulle di Off-White per la sua somiglianza con l'abito couture Primavera 2020 Givenchy, Virgil, ancora una volta, non era stato capito. Unendo un abito couture con una giacca Arc'teryx, Off-White ha giustapposto un capo cult dello streetwear—spesso indossato dai writer che amava—con lo sfarzo e il lusso dell'alta moda.

La celebrazione delle sottoculture e l'entusiasmo di Virgil per il furore di cui sono emblema sono state la chiave del successo di Off-White. Figlio dello streetwear, Abloh ha subito capito che la Mercedes di un uomo può essere le Nike Air Jordan di un altro. E in una scena sneaker dove l’ossessione era il ritrovamento di rarità fatiscenti, Off-White si è chiesto: cosa accadrebbe se prendiamo l'oggetto fetish della sneakerhead e lo modifichiamo? La prima uscita di Abloh nel settore delle sneaker customizzate è stata il progetto The Ten, che lo ha visto rivisitare dieci iconiche sneaker Nike. Nella monografia di Taschen che ha accompagnato il progetto, ICONS "Something's Off", Virgil ne parla descrivendo "L'idea di ossessione/effigie. Rifare qualcosa che ami per crearne una replica.” Il libro descrive i flussi di coscienza registrati da Virgil mentre perlustrava gli archivi Nike, mettendo insieme le sue idee attraverso messaggi scritti al telefono.

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Immagine via Nike

Lanciate nel 2017, le sneaker firmate dal designer potrebbero ora aumentare notevolmente il proprio valore di rivendita, anche se il progetto The Ten aveva come obiettivo quello di mettere il concetto di community al primo posto. In concomitanza con il lancio delle sneaker, Off-White e Nike hanno collaborato per "Off-Campus", una serie di workshop in cui creativi—tra cui Kim Jones, Martine Rose, Max Lamb, Grace Wales Bonner e Michèle Lamy— avrebbero insegnato ai giovani partecipanti come personalizzare le proprie sneaker Nike invitandoli a discussioni e workshop intimi. Zainab Jama—pioniere della serata Deviation e Head of PR and Marketing presso Supreme—ha lavorato agli eventi londinesi di The Ten. Per lei, si trattava di "colmare il divario tra l'industria e i suoi fan, facendoli interagire attraverso un'esperienza di prima mano.” Questa è, ovviamente, solo una delle tante iniziative ideate da Off-White, a cui è seguito anche il progetto I Support Young Black Business, che raccoglie fondi trimestrali per le comunità nere. "Off-White è sempre stato incentrato sull'inclusività e sul concetto di community," afferma Zainab.

Off-White è un marchio di moda, ma i suoi obiettivi sono radicati nel cambiamento di paradigma. L'aforisma spesso citato di Virgilio, in cui si definiva un "cavallo di Troia", lo racchiude perfettamente. "Off-White si comporta come un marchio di lusso, ma il suo spirito e tutto ciò che vi sta sotto parla di questioni razziali, cultura giovanile e globalizzazione,” ha rivelato Abloh nella sua intervista a System. Attraverso la sua scelta di elementi visivi, punti di riferimento e design grafici, Off-White fornisce una diagnosi semantica del nostro tempo, agitando lo status quo nel frattempo. "Penso sempre al suo spirito libero e alla costante ricerca di innovazioni,” racconta Hans ripensando alla loro conversazione. "Continua a ispirarmi ogni giorno. Il suo talento, la sua curiosità e il suo approccio alla sperimentazione si distingueranno per sempre.”

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Fotografia Estrop/Getty Images

L'ironia di usare una maison di successo commerciale per commentare il capitalismo contemporaneo, però, non si è mai smentita. L'ironia—in particolare, le figure retoriche—hanno permesso al designer di discutere di questioni spinose e urgenti. Prendi, ad esempio, la sua collezione uomo S/S 16, intitolata Blue Collar. Attraverso patchwork ispirati alle divise della Royal Mail e le magliette DHL con distintivi appuntati con la scritta "Working Class", Abloh ha aperto una conversazione sulla divisione di classe utilizzando il mezzo della moda come dispositivo per commentare il mondo che lo circondava.

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Off-White SS19. Fotografia BERTRAND GUAY/AFP via Getty Images

E intavolare questi discorsi tramite la moda non è stata un'impresa da poco. Off-White, per quanto ampiamente stimato, ha dovuto affrontare critiche pungenti, trovandosi spesso in contrasto con un sistema della moda stantio e testardo. Ma Abloh era un eterno ottimista e percepiva la critica come una fonte di ispirazione. Quando Raf Simons aveva suggerito che Off-White non fosse originale per GQ, la risposta di Virgil è stata brillante: uno spettacolo intitolato "Nothing New". In anni più recenti, i dubbi sul fatto che Virgil potesse andare oltre lo streetwear e le sneaker sono stati sedati dalla sua nomina a capo di Louis Vuitton Uomo. Attenendosi anche in questo ruolo alla propria alla sua visione, non ha mai dimenticato le sue ossessioni e riflessioni sulle sottoculture e su cosa significhi essere giovani oggi. Citiamo Spaghetti Boys e Asspizza di Kerwin Fros, che hanno avuto il loro momento al fianco di Heron Preston in una capsule del 2015, e la leggenda dei graffiti Dondi White, che era stata celebrata nella collezione S/S 19.

Trattando Off-White come la propria tela, Virgil ha supportato e celebrato coloro in cui credeva, indipendentemente dalla loro statura nella cultura considerata “alta”. Restando sempre aperto a tutte le opportunità e vie percorribili, Off-White ha acquisito il peso necessario per affermarsi nell'establishment, riscuotendo un ampio successo soprattutto tra i giovani. Ma alla base di tutto questo c'era l'approccio visionario alla sperimentazione del suo fondatore. "Virgil è stato uno dei più grandi esploratori creativi del nostro tempo. Guardando sempre al futuro,” afferma il curatore Hans Ulrich Obrist. Alimentando la meraviglia del Virgil diciassettenne, il designer ha reso Off-White un'autorità della moda, insegnando al proprio pubblico cosa è veramente cool, mentre la vecchia guardia cercava di raggiungerlo. Ora, non sappiamo cosa ne sarà di Off-White, ma le cose sembrano promettenti. "Sono certo che ci siano almeno un milione di idee archiviate negli hard disc e negli album da disegno del team,” afferma Kim Jones. "Le ragazze e i ragazzi che aspirano a diventare designer potranno guidare questo marchio negli anni a venire." Virgil aveva ragione. I giovani vincono sempre.

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Off-White SS18. Fotografia FRANCOIS GUILLOT/AFP via Getty Images

Questo articolo è apparso originariamente su i-D UK.

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