Photographier les arnaqueurs, les hippies et les vagabonds en Californie dans les années 1960

Doug Biggert a photographié les auto-stoppeurs qu'il rencontrait au volant de sa Volkswagen Beetle verte, modèle 1966.

par Miss Rosen
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15 Avril 2022, 12:50pm

En 1968, le magasin Socrates Sandals de Newport Harbor, en Californie, est devenu une destination privilégiée de la contre-culture bouillonnante de Orange County. Ici, les hippies, les surfeurs, les étudiants, les ouvriers et les progressistes de tous bords se retrouvaient au sein de cette ville conservatrice de SoCal. Soucieux de documenter les rencontres qu'il faisait au hasard de la journée, Doug Biggert, employé au magasin, a commencé à photographier les clients avec un Kodak Instamatic.

Doug a exposé les clichés de petit format dans le magasin, qui était tout aussi particulier que les clients qu'il attirait. Chaque ticket de caisse portait la légende "Appelez avant de venir. Nous ne sommes pas ouverts en permanence", reflétant l'esprit de l'époque que Doug incarnait lui aussi. Sur une période de cinq ans, il a pu rassembler quelque 2000 portraits, constituant ainsi un témoignage visuel de la vie quotidienne dans cette ville américaine au bord de la mer.

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Hitchhiker Series, c.1970s

Au début des années 1970, la photographie commence tout juste à faire son entrée dans le monde de l'art, avec des artistes comme Walker Evans, Manuel Álvarez Bravo et Bruce Davidson qui exposent au Museum of Modern Art. À l'époque, la photographie instantanée était largement négligée par la plupart des gens - mais pas par Thomas Garver, directeur du Newport Beach Art Museum, qui a offert à Doug sa première exposition au musée en 1972.

Thomas Garver a associé l'exposition de portraits de Doug à des peintures d'Edward Hopper pour montrer l'évolution de la vie américaine du XXe siècle. Dans ces deux œuvres, le quotidien possède un charme désinvolte, loin des pièges de la sentimentalité, de la nostalgie ou du romantisme. "En général, on peut dire que l'art d'une nation est le plus grand lorsqu'il reflète le mieux le caractère de son peuple", a déclaré Edward Hopper.

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Hitchhiker Series, c.1970s

Malgré son don pour le portrait, Doug n'a pas la prétention d'être qualifié d'artiste. Doug reconnaît une distinction entre son travail et celui de maîtres comme Robert Frank, Garry Winogrand et Lee Friedlander. "Il se considère comme un documentariste de la culture", déclare Liv Moe, amie de longue date, artiste et écrivain. "Doug connecte avec les gens assez profondément. Si quelque chose l’intriguait, il s'intéressait à vous. Peu importe où se trouve Doug, il finira toujours par avoir plein d'amis."

En 1973, Doug a commencé une nouvelle série de travaux photographiant les auto-stoppeurs qu'il rencontrait au volant de sa Volkswagen Beetle verte de 1966 pour se rendre deux fois par semaine à une émission de jazz en fin de soirée à KVMR, une station de radio de Nevada City, en Californie. Au cours des douze années suivantes, il réalise quelque 450 portraits informels de ses passagers : jeunes adolescents, étudiants, touristes, arnaqueurs, vagabonds et fainéants, qui offrent un regard révélateur sur l'Amérique en train de changer. Aujourd'hui, avec Doug Biggert : Hitchhikers et Sandal Shop, deux expositions simultanées à la George Adams Gallery et à la Robert Mann Gallery célèbrent la passion de Doug pour les rencontres fortuites avec des personnalités qui, autrement, seraient passées inaperçues.

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Hitchhiker Series (Hollister 2), c. 1970s-90s

"Doug se considère comme un participant dans tout ce qu'il voit, mais ne se voit pas nécessairement lui-même", dit Liv, qui connaissait Doug pour avoir mis en valeur des zines sur la scène mondiale bien avant leur rencontre au début des années 2000. De 1978 à 1999, Doug a travaillé comme acheteur pour Tower Records à Sacramento. Voyant le potentiel des ventes de magazines au moment même où le journalisme musical prenait son essor, Doug a contribué à l'installation de plus de 50 kiosques à journaux dans la très influente chaîne Tower Records.

Alors que l'édition indépendante commence à se développer, Doug reconnaît le pouvoir des nouvelles voix. Une fois de plus attiré par la marge, il a fait de la place pour une nouvelle génération de zines dans les rues. Préférant Tattoo Life à Modern Bride, Doug est devenu une force déterminante dans la prolifération de la culture du zine. "Doug a aidé à financer certains des zines de mes amis", raconte Liv. "S'il y avait quelque chose qui lui plaisait et qu'il voulait voir distribué dans plusieurs magasins, il contactait les responsables, généralement une bande de jeunes punks. Comme ils ne pouvaient pas augmenter la production, Doug proposait d’en payer une partie, et beaucoup de gens ont commencé de cette façon."

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Hitchhiker Series, c.1970s

Après que Liv et Doug se soient liés d'amitié au milieu des années 2000, elle a commencé à en apprendre davantage sur son travail photographique, qui repose en grande partie sur son désir de créer une mémoire vivante. "Sa mère a eu des problèmes de mémoire à la fin de sa vie, et Doug est obsédé par le concept de mémoire", explique Liv. "Il est décourageant de penser à documenter des conversations et des réunions pour s'en souvenir plus tard, mais c'est ce qui motive Doug. Avoir ces photos peut être vraiment attachant et convaincant."

En prenant soin de noter les détails au dos des tirages, les photographies de Doug deviennent une capsule temporelle de la frange californienne. "S'il y a quelque chose qui a vraiment défini Doug à partir de ce moment-là, c'est la contre-culture", dit Liv. "Mais quand il parle du passé, il ne le fait pas avec beaucoup de nostalgie. Ce qui intéresse le plus Doug, ce sont les gens - où ils vivaient, ce qu'ils faisaient, et ce que c'était de passer du temps avec eux."

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Hitchhiker Series (It Takes Time...), c.1970s

En montrant les photographies d'auto-stoppeurs, Liv déclare : "Doug a toujours été attiré par les outsiders. Une partie de Doug était poussée à s'occuper des gens dont personne d'autre ne s'occupait. Je pense que cela se retrouve dans l'art auquel il s'intéressait, ainsi que dans la manière dont son propre travail était présenté et dont on en parlait. Doug ne s'intéressait pas à ce qui donnait l'impression de le faire entrer dans un club exclusif où les personnes qu'il aimait n'étaient pas les bienvenues."

Soucieux de protéger son intégrité, Doug résiste à l'idée de se distinguer des autres, une attitude qui transparaît clairement dans chaque aspect de son travail. Qu'il s'agisse de choisir des zines pour Tower Records ou de photographier des rencontres fortuites, il exécute sa vision selon ses propres termes. "Doug a eu beaucoup de liberté en évitant la célébrité et la richesse, car dès que vous passez ce cap, vous commencez à vous soucier de votre succès et de ce que les gens pensent de vous, et vous devez maintenir cet intérêt", explique Liv. "Je pense que c'est quelque chose que Doug a compris de manière innée, et il est allé dans la direction opposée parce qu'il n'était pas prêt à faire ce compromis."

'Doug Biggert: Hitchhikers and a Sandal Shop', est visible le 8 mai à la George Adams Gallery et le 13 mai 2022 à la Robert Mann Gallery à New York.

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Hitchhiker Series, c.1970s
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Hitchhiker Series, c. 1970s
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Hitchhiker Series (Hollister 1), c. 1970s-90s
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Hitchhiker Series, c.1970s
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Hitchhiker Series, c.1970s

Crédits


All images © Doug Biggert, courtesy George Adams Gallery.

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