L’atmosphère de la scène drag de Harlem dans les années 1980 en photos

L'œuvre de Mariette Pathy Allen célèbre une communauté courageuse, farouche et d’une loyauté à toute épreuve.

par Miss Rosen
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26 Mai 2022, 10:00am

La culture drag des ballrooms aux États-Unis est apparue avec la trop lente libération des Noirs après la guerre de Sécession. Né esclave en 1858, William Dorsey Swann - que ses amis appelaient "la Reine" - a commencé à organiser des soirées secrètes de drag queens une fois installé à Washington D.C. en 1880, afin de créer un espace permettant aux jeunes homosexuels noirs d'exprimer leur véritable personnalité. Inspiré par les bals masqués de l'antiquité, connus sous le nom de "grand rags", William renverse les codes et inventa le drag en même temps. Revêtant les parures les plus voyantes de l'époque, William et ses amis se sont parés de robes en soie, de longues traînes, de corsets, de bustiers et de chaussures délicates pour leur propre bal masqué.

Puis le gouvernement a persécuté William, lançant une série de raids et d'arrestations qui ont conduit à dix mois de prison sous l'accusation de "keeping a disorderly house". Bien que la presse et les premiers psychiatres aient méchamment dénigré William, il ne s'est pas laissé intimider. Il est devenu la première personne à déposer une plainte contre discrimination envers les homosexuels - un geste courageux à une époque où l’homosexualité et le travestissement étaient considérés comme des actes criminels.

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© Mariette Pathy Allen; “Applying Lipstick,” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.

Bien que William n'ait pas été un activiste à proprement parler, ses actions ont constitué les bases de mouvements qui allaient arriver un siècle plus tard. Après avoir pris sa retraite en 1900, le jeune frère de William a repris le flambeau, dirigeant la scène de bal de Washington et créant des costumes pour des drag queens noires que l’histoire a retenues comme Allen Garrison et "Mother" Louis Diggs. Bien que la scène drag queen soit clandestine, les forces de la théologie chrétienne et de la suprématie blanche ne pouvaient l'éradiquer pour autant.

À Harlem, la Hamilton Lodge, située à l'angle de la 155e rue et de la 8e avenue, est devenue le cœur de la scène drag queen de New York. Fondée en 1869 par le Grand United Order of Odd Fellow, la Hamilton Lodge a accueilli des événements politiques, des rassemblements religieux, des concours de beauté, des conférences académiques et, surtout, un bal drag qui a attiré des milliers de personnes pendant la Renaissance de Harlem dans les années 1920 et 1930. Des personnes de tous genres, sexualités, races et âges se mélangeaient librement. "Cette époque n'a pas seulement permis aux artistes afro-américains d'expérimenter et de réinventer leurs métiers", note l'écrivain Thad Morgan, "elle a également vu des artistes noirs populaires expérimenter et explorer le genre, le sexe et la sexualité comme jamais auparavant."

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© Mariette Pathy Allen; “Gathering Backstage,” 1984/2022; Gelatin silver print, Courtesy of ClampArt, New York.

Tout au long du XXe siècle, la scène a continué à évoluer. Bien qu'enracinée dans la communauté LGBTQ noire, le drag a donné lieu à des concours et a été coopté par des juges blancs imposant des normes de beauté européennes. Après le couronnement d'une candidate blanche au concours de beauté Miss All-America Camp de Philadelphie en 1967, Crystal LaBeija a répliqué en dénonçant la discrimination à l'encontre des reines noires et latino-américaines. 

En 1972, Crystal et Lottie LaBeija ont fondé la Royal House of LaBeija, la première du genre, en réponse aux pratiques racistes de la scène des concours drag des années 1960. Créant un foyer pour les jeunes LGBTQ noirs et latino-américains qui n'avaient peut-être nulle part où aller, la House of LaBeija a introduit un nouveau modèle dans lequel une "mère" et un "père" guidaient leurs "enfants" vers la réussite malgré un monde cruel et hostile.

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© Mariette Pathy Allen; “Guest at a Ball in Harlem, New York,” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.

La House of LaBeija a organisé son premier bal à Harlem, introduisant la culture house dans la scène des bals. Elle a rapidement pris de l'ampleur, avec de nouvelles maisons nommées en l'honneur de Willi Ninja, Paris Dupree ou encore Mother Juan Aviance, qui ont apporté leur propre style de voguing. En tant que sanctuaire pour l'exploration du genre, de la race et de la culture, les bals sont devenus un incubateur pour l'épanouissement personnel, permettant aux participants d'exprimer leurs rêves, leurs désirs et leur créativité à égalité.

Le destin a voulu que la photographe américaine Mariette Pathy Allen se retrouve à Harlem en 1984 pour photographier une nuit de bal. Mariette a découvert la communauté fluide lors du Mardi Gras de 1978 à la Nouvelle-Orléans, en rencontrant un groupe d’amis dans son hôtel. Captivée par leur énergie, elle a entamé un voyage qui l'amène à parcourir le monde et à documenter cette culture alors qu'elle était encore profondément souterraine. En tant que photographe, Mariette a pris conscience du rôle qu'elle pouvait jouer dans la vie des gens, en créant des portraits qui les édifiaient et leur donnaient du pouvoir, célébrant leur beauté et leur style à une époque où la confirmation de genre était encore très tabou.

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© Mariette Pathy Allen; “Leather and Fur,” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.

En 1984, Mariette est épouse et mère de deux enfants, elle réalise de petits travaux de photographie pour des publications tout en documentant la communauté transgenre qui deviendra plus tard le centre de son premier livre révolutionnaire, Transformations: Crossdressers and Those Who Love Them, publié en 1989. Alors qu'elle étudiait à l'université de Columbia, son mari s'est lié d'amitié avec un homme du nom d'Ivan, qui était en relation avec des personnes du milieu du Harlem House Ballroom. Mariette a reçu une invitation et a décidé d'y aller, créant ainsi une collection de portraits magiques d'une nuit de bal qui sont maintenant exposés sous le nom de « House Ball, Harlem, 1984 » chez ClampArt à New York.

"Le bal a officiellement commencé à minuit et a duré jusqu'à huit heures du matin", raconte Mariette. "Je suis arrivée vers 22 heures pour photographier les gens qui se préparaient. Le bal a commencé vers minuit trente, et un annonceur présentait les catégories telles que Face, Body, et Femme Queen Realness. Tout le monde était superbe, si beau et si jeune. Elles ont travaillé pour assembler leurs costumes, et tout était si précis. Même s'il s'agissait d'une compétition, il n'y avait aucune forme de méchanceté ou de combat. L'ambiance était à l'entraide. C'était une occasion heureuse, où les personnes étaient fières et se présentaient sous leur meilleur jour."

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© Mariette Pathy Allen; “Orange Handbag,” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.

Le sens de la communauté est visible dans les photos de Mariette, qui capturent à la fois les concurrentes et les membres du public à une époque où peu de personnes documentaient la scène. Bien avant que le numérique ne rende les appareils photo omniprésents et abordables, la plupart des gens sortaient l'appareil pour des occasions spéciales et ne photographiaient que ceux qu'ils connaissaient. Le fait qu'un étranger vous demande de vous photographier était un acte d'affirmation et d'admiration, un peu comme si on vous demandait un autographe. "Qui moi ?" Oui, vous.

"J'ai toujours été respectueuse envers les personnes que je photographie, que je leur parle ou non", dit Mariette. "J'ai toujours fait attention à ce que les gens soient conscients que je les prenais en photo et qu'ils soient à l'aise avec cette idée. J'étais une outsider parce que je ne suis pas trans, mais je comprends à un niveau profondément personnel ce que cela signifie de se demander qui l'on est et de sentir que l'on doit adopter certains rôles d'homme ou de femme. Enfin qui a inventé ça ?"

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© Mariette Pathy Allen; “Carrie Being Made Up for the Ball,” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.

Mariette a commencé à remettre en question les rôles de genre lorsqu'elle était lycéenne, après avoir lu Margaret Mead dans un cours d'anthropologie. "J'ai eu ce fabuleux sentiment de soulagement lorsque j'ai appris qu'il n'y avait pas vraiment de règles ; chaque culture crée son propre ensemble d'habitudes. J'ai commencé à réfléchir à ce que disaient les adultes et à me demander s'ils étaient aveugles ou s'ils inventaient simplement pour tromper les enfants. Je me suis dit que ce n'était pas possible".

Grâce à la photographie, Mariette a rencontré les personnes qui vivaient en répondant aux questions qu'elle se posait et a rapidement découvert qu'elle pouvait utiliser l'appareil photo pour célébrer et élever les personnes qui refusent de se conformer aux vues oppressives de la société et ont le courage d'être fidèles à elles-mêmes. Dans ses portraits, le genre n'est qu'un aspect des nombreuses facettes de l'identité, un aspect qui fait partie d'un ensemble plus vaste qui révèle l'extraordinaire beauté et complexité de notre humanité commune.  

"J'avais quelque chose à offrir", dit-elle. "Il n'y a rien de plus excitant que de savoir que ce que vous aimez faire fait aussi du bien. C'est le summum, n'est-ce pas ?"

'Mariette Pathy Allen: House Ball, Harlem, 1984' est exposée jusqu’au 16 juillet 2022 à ClampArt à New York.

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© Mariette Pathy Allen; “Voguer with Finger Waves,” 1984/2022; Gelatin silver print, Courtesy of ClampArt, New York.
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© Mariette Pathy Allen; “Realness (The Face Competition),” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.
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© Mariette Pathy Allen; “Red Hats,” 1984/2022; Archival pigment print, Courtesy of ClampArt, New York.

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