Le charme de Londres dans les années 1980

Sunil Gupta est arrivé à Londres au début du mandat de Thatcher, et il publie aujourd'hui ces images prises à un moment particulier de l'histoire de la ville.

par Miss Rosen
|
22 Décembre 2021, 2:42pm

En 1976, le photographe Sunil Gupta et son petit ami ont quitté Montréal pour s'installer à New York pendant l'âge d'or de la vie nocturne queer. Dans les années qui ont suivi le soulèvement de Stonewall, le West Village était devenu la haut lieu de la scène LGBTQ, accueillant des personnes de tous horizons dans un paradis bohème florissant.

"Je me suis senti très à l'aise à New York, bien plus qu'au Canada", se souvient Sunil. Né à New Delhi, Sunil est arrivé à Montréal dans les années 1960, alors qu'il était adolescent. Il s'est inscrit dans un lycée avant de découvrir qu'il était le seul étudiant indien. Sans communauté, il ne se sentait pas à sa place - jusqu'à ce qu'il découvre la scène LGBTQ locale. Il a rejoint une association d'étudiants gays engagés et s'est lancé dans la photographie, en travaillant pour leur bulletin d'information.

taken by sunil gupta in london, 1982, two black women in furs and a black man in corduroy burgundy co-ord

"L'homosexualité était quelque chose à laquelle on pouvait s'accrocher, une bouée de sauvetage [au Canada]", se souvient-il. "Mais à New York, la diversité était partout et c'était très bien d'être différent. Même si on me prenait souvent pour quelqu'un d'autre, généralement un Portoricain, je ne me sentais pas dépaysé. J'étais dans une ville où la vie avait un sens. Il y avait de l'animation. Vous étiez parmi des gens qui faisaient des choses, que ce soit de l'écriture, de la peinture, de la photographie ou du cinéma. Je me rendais dans des galeries, des musées et des événements, rencontrant des gens qui m'ont fait découvrir un nouveau monde."

Sunil a abandonné son projet de faire des études de business et a commencé à suivre des cours en auditeur libre à la New School. Il y a rencontré un collectionneur et a été inspiré par la façon dont les gens intégraient l'art dans leur vie quotidienne. "J'ai décidé de me joindre à eux. J'étais naturellement enclin à prendre des photos de personnes et des photos dans la rue", dit-il en parlant de l'impulsion qui l'a poussé à réaliser la série Christopher Street, qui a pris racine lorsque Sunil a observé la rapidité avec laquelle la vie de la rue new-yorkaise changeait en l'espace de quelques pâtés de maisons.

taken by sunil gupta in 80s london, two white men in casual dress walk down a wet pavement

À l'époque, Sunil vivait à Chelsea et était de plus en plus attiré par Christopher Street, le cœur et l'âme de la communauté queer de New York. "C'était ma tribu, et c'est devenu un endroit où je revenais toujours", dit-il. "Je photographiais tout ce qui bougeait sans avoir de plan précis. Puis j'ai tourné quelques films en Super 8, mais je ne me suis jamais approché réellement de la réalisation." Ce travail est resté largement invisible jusqu'à il y a quelques années, lorsque Sunil a commencé à faire des scans. Les films sont toujours dans la boîte d'archives, en attente d’être redécouverts. 

Pendant que Sunil se consacrait à la photographie, son petit ami suivait une formation pour devenir banquier chez JP Morgan. Une fois la formation terminée, il est transféré à Londres pour commencer à travailler à l'été 1978. Sunil l'a rejoint, arrivant juste à temps pour l'hiver du mécontentement au Royaume-Uni, où les syndicats britanniques ont organisé plus de 2 000 grèves dans tout le pays pour protester contre l'imposition par le gouvernement travailliste d'une limite d'augmentation des salaires de 5 %. Les rues s'emplissent d'ordures, les services hospitaliers sont limités et les fossoyeurs déposent leurs pelles. L'année suivante, sous la direction de Margaret Thatcher, les conservateurs capitalisent sur cette agitation pour accéder au pouvoir.

taken by sunil gupta in 80s london, a white girl looks over a balcony with the phrase 't.s. is gay' spraypainted on it

Après s'être installés dans ce qu'ils pensaient être une enclave gay, Sunil se rappelle avoir découvert peu à peu que "cet espace n'existait pas à Londres". Bien que les actes homosexuels privés aient été dépénalisés entre les hommes de plus de 21 ans en 1967, ils ont commencé à cibler les rencontres homosexuelles publiques en vertu de la loi sur les infractions de rue de 1959, une ordonnance anti-prostitution.

"Le gouvernement a criminalisé le cruising, qu'il assimilait juridiquement à la drague et au racolage", explique Sunil. "Ils l'ont utilisé de manière très agressive à Londres, de sorte que le public était encore craintif. Dans l'ensemble, il n'y avait pas beaucoup de personnes visibles dans la rue. Les clubs étaient cachés car on pouvait être arrêté. C'était comme l'image que je me faisais du New York des années 1950. C'était difficile de trouver ma place."

taken by sunil gupta in 80s london, a white woman with a curled ginger fringe and a fur coat walks down the street

Pour ne rien arranger, Sunil est arrivé à Londres au moment où le National Front s'en prenait ouvertement aux immigrants afro-caribéens et sud-asiatiques. Après la Seconde Guerre mondiale, l'Empire britannique s'est effondré et les pays colonisés ont cherché à se libérer, donnant naissance à un mouvement mondial d'indépendance. Alors que l'économie décline, l'extrême droite utilise le racisme et la xénophobie pour étendre sa base électorale. « Je suis tombé sur un phénomène appelé "Paki Bashing", raconte Sunil. "Ils ne se contentaient pas de vous insulter, ils vous poursuivaient dans la rue. Tout était imprégné de ce phénomène, y compris la scène gay. C'était hostile aux personnes de couleur, donc il n'y en avait pas beaucoup de visibles. »

Sunil s'est à nouveau tourné vers la photographie de rue pour faire le point sur son expérience de la vie dans une nouvelle ville. Tout en poursuivant sa maîtrise en photographie au Royal College of Art, il s'est mis à la recherche de l'équivalent londonien du West Village, photographiant les petites concentrations de vie gay autour d'Earl's Court, de King's Road et du West End. "J'emportais mon appareil photo partout, car j'étais à l'école et je pouvais passer toutes mes journées à me balader. Au départ, j'essayais de reproduire Christopher Street et de trouver un quartier qui me refléterait d'une certaine manière. " Ce travail constitue la base de son nouveau livre, Sunil Gupta : London '82 (Stanley/Barker).

taken by sunil gupta in 80s london, two  white boys dressed like businessmen walk down the street

Mais les choses ne se sont pas passées comme il l'espérait. "Les gens à Londres n'aimaient pas que je les aborde comme ils le faisaient à New York. Ils ne voulaient pas établir de contact visuel. Ils faisaient comme si je n'étais pas là et ne reconnaissaient pas ce qui se passait."

S'adaptant à cette attitude imperméable, Sunil a pris du recul, au sens propre comme au sens figuré, pour découvrir la vie des rues de Londres au début des années 1980. Bien qu'il ne cherche pas à faire une déclaration avec ses photos, c'est exactement ce qu'il fait en capturant l'aspect et l'atmosphère de la vie publique. "J'ai abandonné la focalisation privée sur les sous-cultures parce qu'elles n'étaient pas visibles et j'ai commencé à photographier toutes sortes de personnes qui attiraient mon attention : les gens de couleur, les retraités, les Sloane Rangers, les enfants. C'est un coup de pinceau beaucoup plus large que les photos de New York et, rétrospectivement, c'est devenu ce moment dans le temps. Les années 1970 ont été dures en Grande-Bretagne et ont conduit à un gouvernement conservateur très tranché sous Margaret Thatcher", dit-il.

"À l'époque, les gens n'étaient pas en mesure d'exprimer leurs opinions sur la race, la sexualité et le genre. Nous devions tous vivre avec le statu quo et l'accepter comme un état de fait. On s'attendait à être harcelé, cela faisait partie de la vie quotidienne, et personne ne pensait à s'y opposer. J'étais beaucoup moins critique à l'égard de ce qui m'entourait, de sorte que, même si je photographiais des personnes de couleur ou des femmes, je ne pensais pas à elles comme je le ferais si je le faisais maintenant. Je serais beaucoup plus conscient du contexte maintenant."

taken by sunil gupta in 80s london, a white woman with combed-back hair and new romantics hair walks down the street
taken by sunil gupta in 80s london, two white men in flared jeans walk down the street
taken by sunil gupta in 80s london, an elderly white woman with a bike wears a cropped fur coat and a hat


Crédits


All photography Sunil Gupta

Tagged:
LGBTQ