Les portraits de Pieter Hugo soulignent le pouvoir de soutenir le regard de quelqu'un.

Découvrez en exclusivité une nouvelle série réalisée par le photographe sud-africain en collaboration avec l'agence de casting Midland.

par Ryan White
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09 Décembre 2021, 4:19pm

Solus Vol. I - le projet que Pieter Hugo crée, par intermittence, depuis environ deux ans - n'est pas sa plus grande préoccupation le matin où nous parlons. Au cours d'un call depuis Cape Town, il décrit comment des cambrioleurs ont fait irruption dans la maison où il réside avec sa famille la nuit dernière, ce qui signifie qu'il a très peu dormi. Un peu inquiet, mais enthousiaste à l'idée de discuter d'un travail qui n'a pas encore été présenté, il lance rapidement : « Essayons et voyons comment ça se passe".

Composé entièrement de portraits pris en studio - principalement des portraits plan buste, bien que certains soient en pied et nus - à première vue, ce projet ressemble à un changement pour Pieter. Ou, du moins, un raffinement. Ici, on ne trouve guère plus qu'un appareil photo, un modèle et un studio. Il n'y a pas de paysages dramatiques ou de symbolisme latent, comme ceux que l'on trouve dans La Cucaracha, sa contemplation de la vie et de la mort au Mexique, exposée juste avant la pandémie, ou même la majeure partie de ses archives. Pourtant, tous ses sujets portent la signature du regard de Pieter Hugo - un regard perçant qui vous transperce de l'intérieur - que l'on retrouve partout où il tourne son objectif : chez les charmeurs de serpents mexicains, les stars du porno jamaïcaines, les acteurs de Nollywood, ses enfants, lui-même. En soutenant le regard de différents modèles - recrutés par l'agence Midland à Paris, Londres, New York, Le Cap et Johannesburg - avec peu d'autres éléments pour les distraire ou les désarmer, l'effet est encore plus saisissant.

A young topless man with tattoos on his torso and arms
DONOVAN, NEW YORK, 2020

Issu d'un milieu journalistique et devenant plus artiste au fil de sa carrière, la popularité de Pieter et les commandes des marques et des magazines de mode l'ont quelque peu surpris il y a quelques années. En observant le travail que la mode est si désireuse d'exploiter et de reproduire en ce moment, celui de Kyle Weeks, Rahim Fortune, Kristin Lee-Moolman, Sam Rock, Jackie Nickerson, par exemple, une tension entre réalité et fiction semble présente. Pieter, qui a commencé à photographier au début des années 1990, a interrogé cette méthode de création d'images. Solus Vol. I pourrait donc être considéré comme une version épurée de ce que Pieter a toujours essayé de faire avec son travail. Comme il le dit lui-même : "Je suis préoccupé par les gens et leur apparence. Je suis un portraitiste. Ce que les gens portent et comment ils se présentent est au cœur de mon travail."

Shooté entre 2019 et 2021, ce projet a été conçu deux ans plus tôt, sur le plateau d'un portfolio commandé par M, Le magazine du Monde. En regardant les polaroïds des différents modèles épinglés sur le mur du plateau, Pieter a été frappé par le fait que les visages qui lui faisaient face étaient bien plus intéressants que ceux qui étaient passés par les "machinations" de l'industrie de la mode - c'est-à-dire la coiffure, le maquillage et le stylisme - et qui se retrouvaient devant son appareil photo. À partir de là, il a commencé à discuter, avec Walter et Rachel de Midland, qui avaient lancé cette histoire de M, de ce que pourrait devenir cette idée. "D'une certaine manière, je suppose que le travail a été en avance sur moi", dit Pieter. "Je suis encore en train de le rattraper, car j'avais envie de faire ce travail, mais je ne savais pas vraiment en quoi il était fascinant. Il m'a fallu deux ans pour rattraper cette impulsion. Nous avons donc commencé à photographier."

A topless man wearing a chain necklace with dyed blonde hair
ALAN, PARIS, 2019

Pieter began in Paris, then London, and then New York. But, as with any ongoing project that commenced two years ago, Covid brought everything to a halt. Around the same time, he began questioning his role – the exchange between photographer and model – at such a tense moment, socially and politically. The pandemic was raging, and "the Black Lives Matter protests were happening," Pieter says. "I felt like, as a white male, it was a good time to just shut up and listen and not a good time to put out work. I took a long break, a hiatus from this series, and when I felt a bit more even-keeled, I reached out to Rachel and Walter and said, 'I think we should start working on this again'." Travel was still impossible due to South Africa's strict border policy and Red List status. "But they said, 'Well actually, as it turns out, one of Walter's really good friends who's done casting for him happens to be stuck in South Africa as well.' And I thought, okay, let's expand this to Cape Town and Johannesburg. Just disrupt the narrative from the obvious fashion centres."

Pieter a commencé à Paris, puis à Londres, et enfin à New York. Mais, comme pour tout projet en cours qui a commencé il y a deux ans, le Covid a tout arrêté. À peu près au même moment, il a commencé à s'interroger sur son rôle - l'échange entre le photographe et le mannequin - à un moment aussi tendu, socialement et politiquement. La pandémie faisait rage, et "les manifestations de Black Lives Matter avaient lieu", explique Pieter. "J'avais l'impression, en tant qu'homme blanc, que c'était le bon moment pour se taire et écouter et pas le bon moment pour produire du travail. J'ai pris une longue pause, un hiatus de cette série, et quand je me suis senti un peu plus équilibré, j'ai contacté Rachel et Walter et leur ai dit : 'Je pense que nous devrions recommencer à travailler sur ce projet'." Le voyage était toujours impossible en raison de la politique stricte de l'Afrique du Sud en matière de frontières et de son statut de liste rouge. "Mais ils ont dit : 'En fait, il se trouve que l'un des très bons amis de Walter, qui a fait des castings pour lui, se trouve être coincé en Afrique du Sud également.' Et je me suis dit, ok, élargissons ça à Cape Town et Johannesburg. Perturber le récit des villes de mode traditionnelles’’.

A topless woman with long black hair and a fringe
KAREENA, NEW YORK, 2020

Lorsque j'ai parlé avec Pieter la dernière fois au sujet d'une histoire qu'il a faite de sa famille pendant ce temps d'arrêt, au milieu de l’année 2020, ces préoccupations concernant sa place dans la photographie étaient particulièrement brutes. Il était très réfléchi - je lui demande donc s'il peut retracer ces changements ou ces contemplations qu'il a eus au cours de cette période dans ce travail particulier. "Je ne sais pas s'il y a, dans cette série, une relation aussi forte avec les changements qui se sont produits pendant cette période", répond-il. Mais cette série dit quelque chose de son passé, et de la façon dont il regardait autrefois l'avenir, ajoute-t-il. "Je suis sorti de cette époque de 1994 où l'Afrique du Sud se libérait, et il y avait cet incroyable optimisme naïf à cette époque, qui s’est effondré par la suite. Et toujours dans la post-révolution, c'est la racaille qui monte au sommet. Je pense que dans ce projet, dans cette ère, dans cette époque d'étrangeté et d'inclusivité, c'est juste rafraîchissant d'avoir une réitération de cela, je pense. Ça m'a rappelé ce à quoi je m'identifiais et ce que je voulais que le monde soit quand j'étais plus jeune."

Lorsqu'on l'interroge sur ce que cela fait maintenant, en vivant en Afrique du Sud, Pieter fait référence au pays comme faisant partie du "Nouveau Monde". "Il n'a pas le bagage historique d'un pays comme le Royaume-Uni ou la France", explique-t-il. "Et ce que vous avez également, c'est que lorsque nous avons eu ces élections, il y avait une immense bonne volonté au niveau mondial et local pour que les choses fonctionnent. Et un réajustement majeur pour que les gens soient inclusifs, tolérants, acceptent des choses comme le mariage gay - nous l'avions inscrit dans notre constitution. Vous savez, c'était une expérience incroyablement libérale. Et même si je m'identifie à elle, elle ne s'est pas déroulée de la manière dont ses architectes l'avaient envisagée. Mais je suis toujours très d'accord et je m'identifie à ses prémisses."

"Je suis encore en train de comprendre ce projet", ajoute Pieter. "Pour quelque chose d'aussi simple - ce ne sont que des portraits de personnes sur un fond blanc, comment pourrait-on faire plus simple, vraiment - mais je suis encore en train de comprendre de quoi il s'agit." Il y a beaucoup plus à dire sur ces images que ce dont nous avons parlé - "l'hybridation, ou la convergence, de l'héritage des gens qui peut être examiné par le biais d'un portrait" par exemple, "et comment l'environnement, que ce soit par des facteurs physiques ou esthétiques, s'est imposé au corps des gens". Une citation au début du livre qui remet en question la fonction même et le but existentiel de prendre la photo de quelqu'un soulève également des questions intéressantes sur ce projet.

Mais en réalité, il y a un pouvoir dans le fait de fixer les yeux de quelqu'un et de voir ce qu'il regarde en retour. Comme le dit Pieter : "Il y a quelque chose qui fait que si l'on est tenu dans le regard de quelqu'un d'autre de la bonne manière, il y a quelque chose de si beau à ce sujet ; quelque chose de positif envers la vie."

A naked man with red hair, tattoos on his arms, legs and hip and two odd green sports socks.
EDWARD, LONDON, 2020
A topless woman with short brown hair and lots of tattoos on her body and face, as well as blood, wearing black lingerie, silver hoop earrings and chunky chain chokers, sheer garters and leather bondage harnesses and bracelets
DIMITRA, NEW YORK, 2020
Man with black long hair pushed behind his ears wears a thin gold chain and red jumper vest.
NIKITA, NEW YORK, 2020
A topless woman with curly ginger hair and tattoos on her arms.
EMMA, NEW YORK, 2020
A naked woman with black curly hair with a red ombre
NEEMA, LONDON, 2020
A topless man with freckles, a shaved head and one hoop earring.
CAM, NEW YORK, 2020
A topless man with black wavy hair, a fringe and tattoos on chest and one arm wearing a beaded necklace and a gold chain with a 21 pendant.
ALEX, LONDON, 2020
A person with long straight ginger hair tucked behind their ears wearing a thin white t-shirt.
GABRIEL, NEW YORK, 2020
A topless man with ginger shaved hair wearing a pearl necklace and a hoop earring.
JAMES, LONDON, 2020
A woman with freckles, a nose piercing and a blonde bob hair cut wearing a grey printed polo top
ALIS, CAPE TOWN, 2021
A woman with long black dreads wearing a mesh vest top
TAMARA, JOHANNESBURG, 2021
A man with long black dreads wearing a black top and silver chain necklace
LUCA, CAPE TOWN, 2021
A topless man with brown block fringed bowl cut wearing a silver chunky chain necklace
JEREMY, CAPE TOWN, 2021
A topless woman with short white blonde hair and underboob tattoos wearing nipple piercings and a silver chain.
SHAE, CAPE TOWN, 2021
A topless man with short black dreads and tattoos on his chest and arm.
SAM, LONDON, 2020

Credits


Photography Pieter Hugo

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