Lil Baby : "Je peux enfin dire que je suis un artiste".

Le rappeur le plus hot du monde en ce moment parle de son enfance à Atlanta, de son entrée à contrecœur dans l'industrie musicale et de la paternité.

par Danil Boparai
|
15 Décembre 2021, 5:00pm

Cette interview est parue dans le numéro Out Of The Blue d'i-D, no. 366, hiver 2021. Commandez votre exemplaire ici.

"Je peux avoir de la sauce piquante ?" Lil Baby demande poliment à un employé du drive-in, alors qu'il fait une pause rapide pendant notre appel. Le jeune homme de 26 ans doit faire plusieurs choses à la fois : manger un morceau alors qu'il roule vers le jet privé qui le transportera à la prochaine étape de sa tournée aux États-Unis, tout en répondant aux questions de son interview pour la couverture d’iD. C'est un jour comme un autre dans la vie du rappeur le plus populaire du monde en ce moment.

Lil Baby shirtless wearing a massive necklace saying Baby and black trousers with chain brackets and rings.
Trousers DIOR.

Alors que ce genre d'activité est peut-être devenu la norme pour le prolifique créateur de hits, qui accumule régulièrement des millions de vues sur YouTube et se place en tête des classements Billboard, il est stupéfiant de penser qu'il a commencé sa carrière musicale à contrecœur il y a seulement quatre ans. Son ascension a été si fulgurante qu'elle est presque sans comparaison. Il n'est pas exagéré de dire qu'il est la dernière voix du rap de sa génération.

"J'ai toujours pensé que le rap était un peu ringard. Je n'ai jamais voulu être un rappeur en grandissant", explique-t-il. "Je rêvais d'être un millionnaire, un caïd". Sa cadence d'élocution est à l'image de son style de rappeur : rapide et concentrée, avec un soupçon de son accent authentique d'Atlanta.

Né Dominique Jones, Lil Baby a été élevé avec ses deux sœurs par sa mère célibataire dans le quartier historique de West End, au sud d'Atlanta. "Je décrirais la vie à Atlanta, sur une échelle de un à dix - dix étant le plus dur - comme un six. Ma vie n'était pas trop mal, mais je n'avais pas de jolie maison ni de cuillère en argent. J'ai dû me débrouiller pour vivre." Malgré son expérience mitigée en grandissant dans la ville, Baby y réside encore et l'aime toujours autant. "Des gens à la façon dont nous nous habillons, dont nous parlons, à l'apparence de nos femmes et à la façon dont nos enfants grandissent… il n'y a pas d'endroit comme Atlanta", affirme-t-il fièrement.

Lil Baby wearing a black suit with a black shirt and small pendant
All clothing DIOR. Pendant in platinum with a diamond. Earrings with diamonds in platinum. High Jewellery bracelet in platinum with diamonds and ring in platinum with a diamond of over 15 carats and diamonds TIFFANY & CO

Ses années de formation ont été marquées par l'éducation, bien qu'il ait abandonné au collège, préférant gagner sa vie dans la rue plutôt que de poursuivre ses études. "J'ai toujours été l'un des enfants les plus intelligents de la classe, ce n'était pas difficile pour moi. Mais je ne suis pas allé à l'école", explique-t-il. "J'essayais juste de me faire du cash".

Cette période passée à arnaquer dans la région l'a mis en contact avec Kevin "Coach K" Lee et Pierre "Pee" Thomas, fondateurs du label Quality Control Music, qui comptent dans leur impressionnante liste des artistes comme Migos, Lil Yachty et City Girls. Connus pour leur regard aiguisé sur les talents prometteurs de ce qui est devenu la ville la plus vitale du hip-hop, les deux hommes pensaient avoir une autre star entre les mains. Mais Baby n'en était pas si sûr : "Ils étaient comme mes grands frères, et une fois qu'ils avaient un studio, les portes étaient toujours ouvertes pour que je vienne me détendre, parce qu'ils savaient que je pouvais être quelque part à faire autre chose. Coach K me demandait toujours ‘Baby, tu es dans le lifestyle, pourquoi tu ne fais pas de rap ? Je lui répondais toujours 'Je ne peux pas être un rappeur'".

Le "faire autre chose" a rattrapé Baby, et il a passé deux ans en prison à l'âge de dix-huit ans. "Les ennuis sont probablement la chose la plus facile dans laquelle on se fourre", déplore-t-il. À sa sortie de prison, deux choix s'offrent à lui : retomber dans son ancienne vie ou accepter l'offre de Quality Control Music de lui offrir du temps d'enregistrement. Il a choisi la seconde option, avec l'aide de son camarade de classe et artiste révolutionnaire d'Atlanta, Young Thug, qui a payé Baby pour qu'il ne traîne pas dans la rue et passe du temps en studio après avoir repéré son potentiel.

"J'ai beaucoup d'estime pour Young Thug, c'est une personne que j'appelle mon ami. À l'école, nous ne traînions pas vraiment ensemble, il vient d'un autre coin de la ville, mais nous nous sommes toujours connus", dit Baby à propos de son mentor. "J'ai beaucoup appris de Thug, en le côtoyant. Je traînais dans le studio, je l'observais et j'apprenais des petites choses de lui. J’ai une mémoire visuelle."

Lil Baby wearing a black suit with a black shirt and small pendant
All clothing DIOR. Pendant in platinum with a diamond. Earrings with diamonds in platinum. High Jewellery bracelet in platinum with diamonds and ring in platinum with a diamond of over 15 carats and diamonds TIFFANY & CO

Cette fois, son éducation a semblé porter ses fruits. Fin 2017 - tout juste un an après avoir commencé à rapper - les auditeurs se sont vus offrir une indication de son rythme de travail acharné, de son flow harmonieux dans les aigus et de ses ambitions entêtantes, avec la sortie de six mixtapes sans précédent et le lancement de son label, 4 Pockets Full. Mais rien n'aurait pu le préparer à l'ascension stratosphérique vers la célébrité qui l'attendait : "Honnêtement, je me souviens juste que j'entrais en studio en disant 'je vais rapper'. Je ne savais pas que je pourrais atteindre ce niveau. Je ne savais même pas que ce niveau existait."

Son premier album attendu, Harder Than Ever, est arrivé l'année suivante, en 2018, et sa réputation grandissante en tant que next big thing de l'industrie a été confirmée par le single à succès, "Yes Indeed". Le succès du morceau a été ressenti comme un truc énorme - pas seulement à cause des paroles qui font lever les sourcils et génèrent des mêmes " Wah, wah, wah/bitch, I'm the baby ", mais parce que la position de Baby a été cimentée par la star ultime pour les featuring dans l'industrie ; la chanson était une collaboration avec Drake. "Quand vous obtenez votre première collaboration avec Drake, vous êtes super heureux. Il m'a envoyé la chanson un matin en disant : "J'ai un disque pour toi". Je me disais juste, 'Je suis prêt à changer les choses !" La chanson était la première d'une longue série de collaborations fructueuses avec la mégastar de Toronto, et Baby laisse entendre qu'il pourrait y en avoir d'autres à venir : "Nous avons fait quelques chansons en studio qui ne sont pas encore sorties."

"Le message que je donnerais à la prochaine génération est le suivant : ne vous laissez pas distraire par les distractions et n'oubliez jamais que c'est un marathon, pas un sprint."

S'il y a une chose que Lil Baby sait sur le public rap d'aujourd'hui, servi par les algorithmes, c'est qu'il faut battre le fer tant qu'il est chaud. Cela peut expliquer pourquoi il a rapidement enchaîné quelques mois plus tard avec "Drip Harder", une mixtape commune qui l'a vu s'associer à Gunna, un ami proche et une figure montante d'Atlanta. "Nous avons grandi ensemble, alors c'est toujours un plaisir de travailler avec lui. C'est l'une des personnes de l'industrie que je considère comme ma famille." La paire a formé l'un des duos les plus formidables du rap récemment, avec des titres tels que "Drip Too Hard" et "Close Friends" dominant les ondes, les listes de fin d'année et les légendes Instagram du monde entier.

Si tout ce succès ne suffisait pas, c'est à cette période que Baby est devenu parent pour la deuxième fois, ce qui, selon lui, l'aide à rester motivé : "La paternité m'a définitivement changé en tant que personne, maintenant je ne vis pas seulement pour moi. Je vis pour d'autres personnes, des personnes que j'ai créées. Ce n'est même pas comme votre maman ou votre sœur, c'est quelqu'un que vous avez amené dans ce monde." Et en dehors de sa famille ? "Les fans, l'argent. Si quelqu'un d'autre est plus sexy ou fait ce que je dois faire. Les trucs que je veux acheter, les trucs que je veux essayer. C'est une saga sans fin."

Cette dernière affirmation semble en effet s'aligner avec Baby, cochant les cases de tout ce dont vous avez besoin pour être une star du trap rap des temps modernes. En plus de sa vaste collection de bijoux et de ses répliques typiques de vantardise sur les femmes, les voitures et les vêtements, ce qui l'a placé au-dessus de ses pairs directs, c’est sa volonté d'aborder des thèmes introspectifs - des thèmes que les rappeurs rivaux ne seraient pas forcément à l'aise d'explorer. Son ouverture et son autobiographie sont rafraîchissantes et trouvent un écho auprès d'une nouvelle génération d'auditeurs de rap qui sont plus en phase avec les discussions sur la santé mentale et les questions sociales que leurs prédécesseurs.

Lil Baby wearing black trousers, socks, smart shoes and a vest with a massive necklace and rings, a watch and bracelet.
Vest CALVIN KLEIN. Trousers DIOR.

"Je m'inspire de ma vie, des histoires que j'ai entendues de mes amis, des choses que j'ai vues", dit-il, "même si je ne connaissais pas les personnes concernées, je les ai vues." Par exemple, prenez "Emotionally Scarred", l'un des nombreux singles marquants de son deuxième album My Turn sorti en 2020, qui voit Baby aborder la façon dont son succès rapide a conduit à un manque de confiance dans les relations, en rappant : "Je n'ai rien contre vous, nous sommes humains, nous avons tous des problèmes / Mais je suis fatigué d'être fatigué d'être fatigué / Cette partie de moi est morte". Ou encore dans la chanson "The Bigger Picture", un hymne de protestation sorti à la suite du meurtre de George Floyd, où il appelle à la justice contre la brutalité policière et le racisme systémique. "Quand une question implique autant de moi, je me sens responsable", dit-il. "J'essaie de ne pas entrer dans trop de choses parce que je suis là pour rapper. Mais quand ça me concerne autant, je dois en parler. Comment ne pas le faire ?"

Incidemment, ce LP a indiqué la nouvelle position de Lil Baby à la table d'honneur du rap, passant cinq semaines en tête du classement Billboard 200 après avoir débuté à la première place, et prenant la couronne de l'album le plus streamé en Amérique en 2020. Cependant, Baby ne laisse pas de telles accolades majeures l'empêcher de se concentrer sur la création. "Je ne suis pas pour les numéros un ou les numéros quelconques", dit-il. "Je cherche juste à produire un bon ensemble d'œuvres qui restent."

Avec de nombreux tubes, sept victoires aux BET Awards et trois nominations aux Grammy Awards à son actif en si peu de temps, il est difficile de ne pas se demander si Lil Baby a découvert une formule secrète en studio que ses rivaux n'ont pas encore trouvé. Il garde un cercle restreint de producteurs - il travaille régulièrement avec des talents du Sud tels que Wheezy, Quay Global et Turbo -, apprécie d'avoir son "refuge de gens ordinaires" autour de lui pendant les sessions et exige "un espace de travail propre". Mais pour lui, il s'agit finalement d'un processus organique mené par son oreille : "Je suis toujours à la recherche de l'ambiance. Je cherche un rythme qui me fasse ressentir un certain type de choses. C'est presque comme si le rythme faisait sortir les mots de moi. Je ne suis pas encore arrivé au stade où j'écris des paroles. J'ai dit que j'allais en écrire pour mon nouvel album, mais je ne le vois pas vraiment. Peut-être que je le ferai ou peut-être que je ne le ferai pas !"

Cela dit, il n'est pas hostile au changement, et semble embrasser l'évolution naturelle qui accompagne son statut de star lorsque nous discutons du processus créatif de son prochain projet, où il s'est impliqué plus que jamais dans le processus de beatmaking. "La semaine dernière, c'était en fait la première fois que je m'asseyais dans un espace créatif avec les producteurs ; je suis en train d'apprendre mon son, et le genre de beats sur lesquels je veux rapper spécifiquement", dit-il avec un air excité.

Lil Baby wearing a black vest with a massive necklace that says Baby and has a crucifix and rings, a watch and bracelet.
Vest CALVIN KLEIN. Trousers DIOR.

Une autre partie de son évolution a vu Baby s'impliquer davantage dans des questions pertinentes pour sa communauté locale. Au cours de l'année écoulée, il a lancé un programme de bourses d'études de 150 000 dollars pour son lycée et a parrainé une fête pour le septième anniversaire de la fille de George Floyd, Gianna, avec laquelle il a également rendu visite à la vice-présidente Kamala Harris à la Maison Blanche, pour demander instantanément une législation visant à éliminer les préjugés raciaux dans la police en réformant la formation des policiers. Ces actions, semble-t-il, sont naturelles pour quelqu'un qui a commencé à rapper avec une vision plus ciblée de ses objectifs. "Quand j'ai commencé la musique, j'avais déjà une vingtaine d'années, l'industrie ne m'a pas appris grand-chose sur la vie, mais elle m'a ouvert tellement de portes", dit-il. "Cela m'a permis de regarder la vie d'une manière totalement différente. Elle a élargi mes horizons."

Alors que notre conversation touche à sa fin - le jet privé de Baby attend - il se sent typiquement en auto-examen lorsque nous discutons de son dernier succès, un autre album rempli de chansons à succès numéro un intitulé The Voice of the Heroes. Il s'agit d'un projet commun avec le rappeur de Chicago Lil Durk, sorti plus tôt cette année. "À ce stade, je peux enfin dire que je suis un artiste", décide-t-il. "Pas seulement un rappeur, parce que je me produit à tellement de niveaux différents à ce stade. Maintenant, les gens peuvent dire : 'Baby est un artiste'. Pour les gens qui n'ont jamais entendu parler de moi, je leur dirais que ma musique est aussi réelle que possible, purement et simplement." Et pour ceux qui se sentent inspirés pour devenir le prochain Lil Baby ? Ses conseils sont aussi efficaces que son approche du rap : "Le message que je donnerais à la prochaine génération est le suivant : ne vous laissez pas distraire par le bruit et n'oubliez jamais que c'est un marathon, pas un sprint."

Lil Baby on the cover of i-D, wearing a black suit

Crédits


Remerciements à Tiffany & Co.

Photographie Mario Sorrenti

Mode Alastair McKimm

Coiffure Bob Recine

Maquillage Frank B chez The Wall Group

Manucure Honey chez Exposure NY utilise Chanel

Assistant photographe Kotaro Kawashima et Javier Villegas

Digital technicien Chad Meyer

Assistants mode Madison Matusich, Milton Dixon III, Jermaine Daley et Casey Conrad

Tailleur Martin Keehn

Assistant coiffure Kazuhide Katahira

Assistant maquillage Elle Haein Kim

Production Katie Fash et Layla Néméjanki

Production sur le plateau Steve Sutton

Assistant production William Cipos

Directeur de casting Samuel Ellis pour DMCASTING

Tous les bijoux (portés partout) TIFFANY & CO

Tagged:
Hip-Hop
Musique