Reminiscent of Saturday Night Fever, Music by Bee Gees and Donna Summer, Lights and Fog Machine at Plato’s Retreat, NYC 1980

Visite d’un sex-club à New York dans les années 1970.

La photographe Donna Ferrato nous ramène quarante ans en arrière, au sein des scènes explicites du Plato's Retreat, un lieu mythique de l'Upper West Side.

par Miss Rosen
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03 Février 2022, 1:49pm

Reminiscent of Saturday Night Fever, Music by Bee Gees and Donna Summer, Lights and Fog Machine at Plato’s Retreat, NYC 1980

Par une nuit enneigée de 1979, la photographe américaine Donna Ferrato se rend à l'Ansonia, un hôtel majestueux situé dans l'Upper West Side de New York. Une fois sur place, elle se rend au sous-sol pour rejoindre Plato's Retreat, un sex-club célèbre pour hétérosexuels. Présenté comme un club classé X, Donna n'a pas été impressionnée. "C'était plus comme un salon de beauté de mauvais goût", dit-elle, en lisant à haute voix un passage de son livre, Love and Lust, comme si c’était un conte de fées.

Donna continue de lire à voix basse, teintée d’excitation, son discours entre plaisir et dégoût envers le propriétaire du club, Larry Levenson, alias King of Swing, qu'elle a rencontré lors de son tout premier sujet pour le New York Magazine. Ancien propriétaire de fast-food, Larry, originaire du Bronx, a rencontré une femme dans un bar à cocktails de Brooklyn, qui l'a emmené à une soirée échangiste dans une tour d'habitation dans le quartier de Hoboken. Larry a rapidement commencé à organiser ses propres événements avant de s'associer avec Frank Perenice pour s'installer à l'Ansonia. Ils ont repris l’espace précédemment occupé par le légendaire établissement gay, Continental Baths, et ont ouvert un sex-club en septembre 1977.

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New Years Eve Surprise, Studio 54, NYC 1979

Donna était peut-être apathique, mais le Plato's était un succès dès le départ, avec une politique d'interdiction des hommes seuls, proposant des buffets chauds et froids, un jacuzzi pour soixante personnes, une boîte de nuit, une salle d'orgie et un dédale de zones privées pour les rendez-vous secrets. Larry se délecte en tant qu'animateur du Plato's, toujours prêt pour attirer l’attention. Cette nuit de 1979, Donna l'a repéré sur la piste de danse avec Annie Sprinkle et l'a étudié d'un œil attentif. "Ses ongles d'orteil étaient longs, et son pénis usé s'affaissait sur la gauche - je me demandais si ses affiliations politiques faisaient de même", poursuit Donna.

Larry passe à l'action et traverse la pièce, accompagné de sa femme Mary. D'une voix douce et nasillarde qui ne parvient pas à dissimuler ses manières de voyou, il se présente à Donna, qui demande à les photographier, lui et Mary, sur le trône, une sorte de fauteuil baroque en velours peint en or. Larry s'exécute avec plaisir. Un seul rouleau suffit, et Donna s'empresse de sortir du club et de retourner dans sa chambre noire de la 18e rue pour découvrir qu'elle a mal chargé la pellicule et que le rouleau entier est resté vierge.

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Pool of Fornication, Plato’s Retreat, NYC 1979

Dévastée mais résolue, Donna est immédiatement retournée dans le quartier uptown pour refaire des photos. Une fois celles-ci terminées, Larry l'invite à rester. "Cmonnn, déshabille-toi, va te baigner", roucoule-t-il. "Pourquoi tu travailles si dur ?" À ce stade, Donna n'avait pas besoin d'être convaincue. Après avoir nagé, elle s'est levée pour respirer et a retiré une mèche de cheveux de ses yeux, pour voir une file d'hommes se masturbant au bord de la piscine. "Lorsqu'un homme a joui, son sperme a volé en un arc parfait jusqu’à mon visage", lit-elle, mettant un point final à ce conte de fées pour adultes.

"Vous savez ce qui est incroyable ?" Donna dit après avoir refermé le livre, en montrant une photographie inédite, "Pool of Fornication", "Je n'avais jamais étudié cette image jusqu'à hier. Pendant toutes ces années, j'ai cru que j'avais raté quelque chose, mais non. Cette photo me ressemble - je lève la tête et je vois les hommes se masturber. D'une certaine manière, c'est l’autoportrait qui me représente le mieux. »

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Dancer in Bobby Socks, Studio 54, NYC, 1979

Ce fut une épiphanie inattendue pour une enfant du Summer of Love. Ayant grandi à la fin des années 1960, Donna se souvient du moment extraordinaire où la révolution sexuelle et le mouvement de libération des femmes se sont rejoints. "C'était l'époque où les femmes devenaient les reines de la planète. Nous portions des jupes qui couvraient à peine nos fesses, et pas de bas. Nous sentions le vent contre nous - tout nous frôlait. Nous étions excitées ; c'était si beau", dit-elle.

"C'était cette époque précieuse où les hommes étaient innocents ; ils n'étaient pas si énervés ou peu sûrs d'eux", dit-elle. "Beaucoup de ces hommes étaient si heureux d'être avec nous à ce moment-là, et ils appréciaient vraiment la liberté que nous ressentions. Nous pouvions faire l'amour où nous voulions, dans un champ, dans les arbres, dans la rue. Ressentir du désir est le meilleur moyen pour se trouver : c'est presque dangereux mais ça vaut le coup."

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Well-heeled couples In Line for the Mat Room Plato’s Retreat, NYC 1980

Donna est arrivée à New York à la fin des années 1970. "C'était époustouflant", se souvient-elle. "On avait l'impression d'être au pays des merveilles. J'ai beaucoup de photos dingues du Studio 54. Tout le monde prenait de la coke, mais je n'ai jamais pris de drogue, alors j'ai pu observer beaucoup de choses et ne pas me laisser entraîner par ce qui se passait. J'approchais de la trentaine, et personne ne prêtait attention aux femmes de mon âge."

Aujourd'hui âgée de 72 ans, Donna profite toujours de sa soif de vivre. "J'ai une sorte d'exubérance que j'ai probablement héritée de mon père qui était complètement fou, et elle ne m'a pas encore trahie", dit-elle. "C'est ce qui me permet d'aller dans beaucoup d'endroits, parce que je suis juste là pour voir, m'amuser et faire partie de tout ça".

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Dancers Perform at Plato’s Retreat, NYC 1979

Après cette première soirée au Plato's, Donna y est retournée une poignée de fois avec des amis qui étaient tout aussi curieux de l’endroit. "Je cherchais des hommes progressistes capables d'expérimenter et des femmes qui n'étaient pas contrôlées par leurs maris. C'est ce que je pensais voir dans ces clubs", dit-elle.

"Je ne connaissais pas beaucoup d'hommes qui permettaient à leur femme d'avoir des relations sexuelles avec tous ces gars différents. Je venais d'une famille très conservatrice de l'Ohio, et j'avais été une femme infidèle, donc j'avais cette culpabilité à gérer. Je voulais savoir comment cela fonctionnait, comment ces gens pouvaient être mariés et avoir une famille tout en allant à des sex parties tous les week-ends, voire en organisant des sex parties chez eux."

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Larry Levenson, self-proclaimed King of Swing, Plato’s Retreat, NYC 1980

Donna espérait trouver la réponse chez Plato's. Un jour, elle et une collègue du New York Magazine ont cherché la salle privée où se déroulaient les orgies. "Je ne voulais pas participer, mais je voulais être là", dit Donna, résumant parfaitement son credo. Participant passif, l'observateur (ou voyeur) tire plaisir, connaissance et expérience de l'acte même de regarder. Mais pour être une femme en présence d'hommes, il faut parfois marcher sur une corde raide. "Si je parle autant, c'est en partie parce que je ne veux pas qu'ils me draguent - j'essaie de les effrayer", dit-elle. "Donc nous étions là, assis nus dans cette pièce avec dix personnes, et ils ont dit : "Faisons un tour de cercle et découvrons qui vous êtes, où vous avez été et pourquoi vous êtes là"."

Tout le monde a parlé, puis ce fut le tour de Donna. "En fait, je reviens tout juste de Jonestown", a-t-elle dit, en faisant référence à la secte de Jim Jones, où 918 personnes s’étaient suicidées en masse en buvant du Kool-Aid contenant du cyanure en 1978. "J'ai dit que je faisais partie de la secte et que tout le monde avait bu le Kool-Aid sauf moi. J'ai inventé cette histoire de malade sur la façon dont j'ai vu leurs corps quand ils ont commencé à être ballonnés et à vomir. Toutes les érections ont immédiatement diminué."

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Woman on Man’s Shoulders in the Jacuzzi, Plato’s Retreat, NYC 1980

La curiosité de Donna l'a menée aussi loin qu'elle pouvait aller ; des intérêts contradictoires ont fait que l'auto-préservation a pris le pas sur tout le reste. Lors de ses visites, Donna a compris que si ces femmes pouvaient s'abandonner au sexe anonyme en groupe, elle ne le ferait jamais. "C'est juste un plaisir sans fin, et elles ne pensent pas à qui les touche, les lèche, ou qui est en elles. Ils ne font que répondre au plaisir psychologique et physique."

Les impôts, puis la crise du sida, mettront fin au règne du King of Swing, mais pendant un moment radieux, le Plato's Retreat a offert aux couples hétérosexuels un espace progressiste pour explorer leur sexualité. "C'était l'époque du jardin d'Eden", dit Donna. "Nous pensions que nous allions vivre avec cette incroyable source d'énergie, d'illumination, de générosité et de bonté. Nous prenions soin les uns des autres. C'était notre monde, c'était notre époque, et nous savions que nous avions quelque chose de spécial."

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Self Portrait with Maureen after a Romp in the Pool. Plato’s Retreat, NYC 1980

Crédits


All imagery courtesy Donna Ferrato

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