fotografías de las ruinas y riquezas de la norteamérica de los 80

La exposición 'American Prospects' de Joel Sternfeld se exhibe en Londres por primera vez en 15 años. Es un conjunto de obras que documentan la convulsión que vivió Norteamérica en los 70 y los 80, una tierra de riqueza y pobreza llena de contrastes...

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31 enero 2017, 10:48am

Kansas City, Kansas, May 1983

Existe una gran tradición de fotógrafos norteamericanos que se reparten por todo el país para capturar sus paisajes y sus gentes conforme atraviesan períodos de crisis, metamorfosis y penurias. Y ahora, después de las elecciones, con Trump en el poder, Norteamérica se halla de nuevo ante una encrucijada. O mejor dicho, ha llegado a una encrucijada en el camino y ha elegido tomar una dirección. Ahora estamos todos esperando a ver qué nos depara ese oscuro camino. En una época como esta, es interesante echar la vista atrás para poder recorrer el camino que tenemos por delante.

Piensa en las icónicas imágenes de la Guerra Civil norteamericana, que fue uno de los primeros conflictos en fotografiarse y documentarse. O en las perturbadoras y terribles fotografías que realizó Walker Evans de la Gran Depresión, que mostraban un espíritu indomable que sobrevivió entre las ruinas y la pobreza. Otros fotógrafos también capturaron otro lado, algo menos obviamente político, como la visión surrealista y saturada de William Eggleston de la vida cotidiana por todo el país, o la exhaustiva documentación, casi sociológica, que llevó a cabo Robert Frank de Norteamérica vista a través de su visión como extranjero conforme recorría el país.

En el siglo XXI, esa tradición sigue viva en fotógrafos como Ryan McGinley, cuyos protagonistas se muestran libres, perdidos en la naturaleza, alejados del mundo. La exposición American Prospects de Joel Sternfeld ―una serie en la que estuvo trabajando durante más de una década― tiene un poco de lo anteriormente mencionado.

Agoura, California, febrero de 1988

En 1978, Sternfeld se dispuso —como Robert Frank antes que él— a viajar por todo el país y capturar lo que fuera viendo. Su visión, no obstante, es muy particular. Sus imágenes están realizadas con una cámara de formato grande, se deleitan en los detalles y están bañadas por suaves y vibrantes tonalidades de color, llenas de composiciones dramáticas. Se trata de paisajes, en cierto sentido; paisajes grandes, abiertos y llenos de planicies y montañas, barrios residenciales y ciudades. Pero juntas forman un retrato de Norteamérica que resulta indispensable y que merece la pena ser revisitado justo ahora, en medio de este clima político, ya que se expone por primera vez en el Reino Unido después de 15 años, en la galería Beeetles + Huxley de Londres.

La Norteamérica que encontró Sternfeld estaba inmersa en un conflicto entre el nuevo mundo y el viejo mundo, una sociedad que oscilaba violentamente entre la riqueza y la pobreza, una sociedad que luchaba en un mundo en constante cambio, a veces sin éxito. Su Norteamérica es un país de privación postindustrial, de enclaves herméticos de riqueza, de aislamiento rural, de placidez en las zonas residenciales. Sin embargo, las personas rara vez son la pieza central de las fotografías de Sternfeld: las utiliza con maestría como partes de su composición, pero al mismo tiempo y de forma casi paradójica, las personas forman el núcleo emocional de su obra. 

USS Alabama, Mobile, Alabama, septiembre de 1980

No son instantáneas improvisadas, como la obra de Frank, sino documentos de la arquitectura, los paisajes y los habitantes de Norteamérica, que juntos representan el impactante contraste que personifica el país. Riquezas y ruinas, una falsedad hecha de plástico, una realidad que se derrumba... La naturaleza surgiendo del artificio.

Las imágenes muestran una Norteamérica en estado fluido ―desmoronándose, en decadencia, a veces incluso en llamas― y una nueva Norteamérica que, a su lado, parece en cierto modo demasiado prístina y cuidada. También es una mezcla que pone de relieve las desigualdades que existen en Norteamérica. 

Wet 'n Wild Aquatic Theme Park, Orlando, Florida, septiembre de 1980

Pero no es que American Prospects sea un aburrido documento de fotoperiodismo y reportaje. Las imágenes de Sternfeld palpitan con algo que es más grande que la vida misma. La Norteamérica que él captura es surrealista, prosaica, Lynchiana y un poco agitada. Los colores apagados suavizan la dura realidad. Esa es la dinámica que confiere tanto poder a las imágenes.

Una fotografía muestra un nuevo Ferrari en una tranquila calle junto a un Galgo Afgano y un impecable lecho de flores color púrpura. Otra representa un parque industrial en ruinas, casi derruido, cubierto de nieve. Hay un joven pobre, sin hogar, que vive en una zona de acampada y también un tipo pescando cerca de un buque de guerra en Alabama. Sternfeld muestra a los norteamericanos en sus momentos de ocio, jugando en un parque acuático. Otro arquetipo clásico de los 80: un muchacho con una camiseta de Journey sentado sobre el capó de un abollado coche verde.

Exhausted Renegade Elephant, Woodland, Washington, junio de 1979

Su foto más famosa es quizá también la más surrealista. Exhausted Renegade Elephant (en español "elefante fugado exhausto". Intenta buscar un nombre mejor para una foto) muestra exactamente eso. En una carretera nacional del estado de Washington, un elefante extenuado es regado con una manguera, rodeado por un pequeño grupo de curiosos y el sheriff local. Es una imagen que desafía la realidad. Otra imagen increíblemente famosa y surrealista: en primer plano, calabazas aplastadas en el exterior de un puesto de venta situado junto a la carretera. Al fondo, una casa en llamas. Si se mira el mercado más de cerca se ve a un bombero comprando calabazas.

Un lugar muy extraño de Norteamérica, ¿verdad?

Joel Sternfeld, Fotografías en color 1977 - 1988 se exhibe en Beetles + Huxley hasta el 18 de febrero.

McLean, Virginia, diciembre de 1978 

Rustic Canyon, Santa Monica, California, Mayo de 1979 

Red Rock State Campground (Boy), Gallup, Nuevo México, Septiembre de1982 

Grafton, Oeste de Virginia, Febrero de 1983 

Ketchum, Idaho, Octubre de 1980 

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Texto Felix Petty
Fotografía © Joel Sternfeld, cortesía de Luhring Augustine y Beetles + Huxley