París (2), New York, 17 marzo 1993 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

retratos inéditos de iconos drag y trans de nueva york en los 90

El archivo olvidado del fotógrafo Remsen Wolff se hace público al fin.

por Lianne Kersten
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23 Agosto 2019, 8:26am

París (2), New York, 17 marzo 1993 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

La historia del primer encuentro entre Jochem Brouwer y Remsen Wolff casi parece una novela de ficción. En 1990, Brouwer, de 18 años, trabajaba como becario en una tienda de fotografía en Amsterdam. Una tarde, el fotógrafo estadounidense Remsen Wolff entró en la tienda y conversó con el propietario, mencionando que estaba buscando un asistente. Brouwer no estaba allí, pero no dudó ni un segundo cuando el propietario llamó y le preguntó si estaba interesado: se subió a su bicicleta de inmediato y se apresuró a la tienda. Los dos hicieron clic y el fotógrafo de 51 años lo invitó a venir a trabajar para él en Nueva York. Brouwer estaba lleno de emoción, pero sus padres no querían dejarlo ir. "Todos salimos a cenar para poder tranquilizarlos", dice Brouwer. "Recuerdo que mi padre dijo: eso suena muy bien, pero quiero ver un contrato primero". Pasé mucha vergüenza, pero Remsen estuvo totalmente de acuerdo. Hizo un contrato en el que se decía que recibiría un salario por hora y alojamiento pagado, y que yo mismo tendría que pagar mi comida. Firmé y nos fuimos poco después de eso”.

Después de ese primer viaje, seguirían ocho viajes más a América. Brouwer trabajó con el fotógrafo durante cinco años: lo ayudó en su proyecto de crónica de drag queens y personas transgénero, que filmó en Amsterdam y Nueva York. Wolff murió en 1998 después de un corto período de enfermedad, pero la colaboración entre los dos no terminó allí. Brouwer heredó la colección completa de Wolff: 200.000 fotos, cuarenta años de material de archivo, más una tarea: mostrar su trabajo al público. Desde entonces, Brouwer ha guardado las huellas y negativos en carpetas que llenan el dormitorio y la sala de su apartamento en Amsterdam-Noord. 21 años después, el deseo de Wolff finalmente se ha hecho realidad. Parte de su serie se expuso en OSCAM este año, en honor al Orgullo de Amsterdam.

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Amanda Lepore (2), Nueva York, 7 de febrero de 1995 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

Hola Jochem. Remsen Wolff no es extremadamente conocido, a pesar de su enorme obra. ¿Puedes contarnos un poco más sobre él?
Jochem Brouwer: Remsen fue un fotógrafo y poeta de Nueva York. Creció en una familia acomodada: Isabel Bishop, una conocida pintora, era su madre; su padre era profesor. Estudió historia del arte en el propio Harvard. Había estado haciendo fotos desde que tenía diez años, pero nunca convirtió su pasión en una carrera profesional. Sin embargo, su cámara era su ancla, una especie de armadura que lo ayudaba a combatir su agorafobia y a aventurarse al aire libre. Su identidad de género fue una verdadera lucha para él y lo convirtió en un ser un solitario. Tenía unos cuarenta años cuando salió del armario: tenía esposa y dos hijas en ese momento. La lucha personal lo inspiró a enfocarse completamente en grupos que también se sentían diferentes. Comenzó a retratar a las personas transgénero y a las drag queens, con el objetivo de celebrarlas y colocarlas en un pedestal, y como resultado surgió la serie Special Girls - A Celebration.

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Constance, Nueva York, 6 junio 1992 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

Las fotos son impresionantes. ¿Cómo es que Remsen no se ha hecho famoso?
Eso se debe principalmente al propio Remsen. Vivió una vida aislada y no era bueno vendiendo su propio trabajo. Lo describiría como un recluso intelectual. Su trabajo nunca trajo dinero.

¿Por qué era tan reservado?
Su pasado jugó un papel importante, pero eso lo descubrí más tarde. En la década de 1980 vivió en Texas, donde fue acusado injustamente de una serie de asesinatos. Durante una obra de teatro, la policía lo encontró entre la audiencia y lo arrestó. Las grabaciones de su arresto fueron transmitidas por televisión poco después de eso. Remsen resultó ser inocente. Demandó al canal y recibió un millón de dólares por daños. Ganar dinero ya no era una prioridad y podía dedicar toda su vida a la fotografía.

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Austine (1), Nueva York, 31 julio 1990 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

¡Qué historia! ¿Cómo reaccionaste cuando te lo dijo?
Me quedé impactado. Solo me lo contó al cabo de varios. Sin embargo, siempre supe que algo raro pasaba. Cuando se trataba de trabajar, él no escatimaba en gastos. Se quedó en el American Hotel en Amsterdam durante meses. Sus vuelos eran de primera clase, y cuando terminaban las sesiones de fotos, siempre se aseguraba de que las modelos pudieran obtener los mejores bocadillos y vinos de su nevera. Realmente utilizó el dinero para dedicarse por completo a este proyecto.

¿Cómo conoció a sus modelos?
Puso anuncios en el periódico gay, conoció a sus modelos a través de personas que conocía o los encontró en clubes como The Webster, The Limelight o Tunnel. Con frecuencia salíamos juntos y conocíamos a modelos increíbles. Pero Remsen no fotografiaba a cualquiera; tenía que sentir verdadero interés en la persona. Su proyecto siempre estuvo centrado en la historia y estaba realmente interesado en lo que la gente estaba haciendo.

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Clare Scandelle, Nueva York, 8 agosto 1994 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

¿Hay alguna modelo que haya permanecido siempre en tu memoria?
Muchas de ellas. Cuando tenía 21 años conocí a Kabuki Starshine en un club. Nunca olvidaré el momento en que la vi por primera vez. Pudimos hacerle fotos y poco después Thierry Mugler la descubrió. Ella se convertiría en la maquilladora de Sexo en Nueva York poco después. He estado revisando su trabajo desde entonces. El hecho de que pudiéramos trabajar con ella en una etapa tan temprana de su carrera sigue siendo especial para mí.

Vivir en Nueva York en los años noventa debe haber sido interesante. ¿Cómo experimentaste esto con 18 años?
Dicen que la juventud se desperdicia en los jóvenes, pero siento que eso no se aplica a mí. Aproveché al máximo esos años. Pero también fue un momento turbulento. Yo diría que los años noventa en Europa eran relativamente amigables con los homosexuales, mientras que Nueva York estaba plagada de agresores homófobos: personas que simplemente golpeaban a los homosexuales. Cuando llegué Remsen me dio un silbato: los silbatos estaban dentro de la comunidad para que todos pudieran llamar la atención en caso de que se sintieran amenazados. Me pidió que lo llamara cada vez que necesitase un lugar para dormir, lo que me hizo sentir seguro. Cumplió algún tipo de papel de padre en ese momento.

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Kabuki Starshine, Nueva York, 29 abril 1993 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

¿Le viste como un modelo a seguir también?
En algunos aspectos sí. Él ha influenciado mucho en mi vida aparte de mis padres y es una de las personas que me han hecho ser quien soy hoy. Mi confianza en mí mismo creció porque me dio una responsabilidad considerable, a pesar de que solo tenía dieciocho años y no conocía bien Nueva York. Lo asistía en todo: shootings, materiales, incluso conseguir las mejores habitaciones en los hoteles que visitamos. Cada cierto tiempo sentía la necesidad de cambiar de lugar, por lo que lo ayudaría a mudarse a un nuevo vecindario en Nueva York. Era un poco mundano, y yo me convertí en su portavoz, alguien que le solucionó las cosas en el "mundo real". Siempre decía: "Eficiencia Jochem, siempre eficiencia". Todavía me digo eso en la acutalidad. (Risas).

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Miss Guy, Nueva York, 29 enero 1991 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

Después de su muerte, de repente te dejó con una responsabilidad enorme.
Sin duda. Me dejó con toda su obra, una bolsa de dinero y la misión de mostrar su trabajo al mundo. Quiero decir, eso es bastante. Las cosas fueron difíciles al principio: no fue hasta 2001 que el archivo realmente se convirtió en mío, ya que sus hijas habían desafiado su voluntad. Después del 11 de septiembre, nadie en Estados Unidos estaba interesado en las fotos. Supongo que el mundo aún no estaba listo para su trabajo: el tema simplemente no era tan popular en el mundo del arte. No pude llevar a cabo la tarea de Remsen y me sentí decepcionado por mucho tiempo. Remsen permitió que entraran pocas personas en su vida. Me sentí honrado de que me hubiera dejado entrar. Era especial para mí, tanto como persona como fotógrafo, lo que aumentó la presión que sentía. Ahora tengo 46 años y parece que, poco a poco, finalmente estoy teniendo éxito. Apenas puedo describir lo aliviado que estoy por eso.

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París (1), Nueva York, 17 marzo 1993 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer

¿Por qué crees que el mundo está listo finalmente para ver su trabajo?
Su serie cubre temas que todavía son relevantes hoy en día. En los últimos años, temas como el racismo y la representación de la comunidad LGBT han sido temas importantes en el ámbito público. El trabajo de Remsen de los noventa es importante aquí y ahora. Su fotografía es honesta y reflexiva: la cantidad de tiempo y atención que puso en cada retrato realmente se nota. Nunca he dudado del valor de su trabajo. Solo tuve que tener paciencia durante veinte años antes de que otros también lo vieran.

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Christian Womyn II, Nueva York, 10 abril 1994 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer
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Misstress Formika, Nueva York, 16 marzo 1992 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer
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James, Nueva York, 15 junio 1991 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer
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Eric Pelka, Nueva York, 11 septiembre 1994 © The Remsen Wolff Collection, propiedad de Jochem Brouwer
Este artículo apareció originalmente en i-D NL.