Advertentie

de nigeriaanse taofeek abijako is pas negentien en staat nu al op new york fashion week

Zijn nieuwe elegante collectie Brotherhood is geïnspireerd op twee West-Afrikaanse fotografen die de jeugd van Mali en Burkina Faso vastlegden in de jaren zestig.

|
feb. 6 2018, 10:47am
Advertentie

“Zeventien worden was geweldig,” zegt Taofeek Abijako. Op een regenachtige middag in de showroom van de ontwerper in New York reflecteren we allebei op wat onze leeftijd ons gebracht heeft. Voor mij is dat: een Toyota Corolla uit 2001 met ramen die je met je hand moet opendraaien en een cassettedeck. Voor hem: een e-mail van United Arrows – een van de bekendste luxe-retailers van Japan – waarin ze vroegen naar zijn opkomende mannenmodemerk, Head of State+. De inkt van zijn middelbareschooldiploma was nog niet droog toen de winkel zijn collectie in hun winkels hing.

Deze week maakt Abijako met Head of State+ zijn herfst/wintercollectiedebuut tijdens New York Fashion Week. Het is de tweede keer dat hij op het programma staat, ook al is hij nog niet eens een twintiger.

Net zoals Abijako’s vorige collecties is Brotherhood geïnspireerd op de West-Afrikaanse creativiteit en cultuur. Deze elegante, functionele collectie (denk aan werkjassen en slim-fit joggingbroeken) is geïnspireerd op Malick Sidibé en Sory Sanlé, fotografen die de jeugd van Mali en Burkina Faso vastlegden in de jaren zestig.

“Ik raakte geïnspireerd door het gevoel van zelfvertrouwen,” zegt Abijako, terwijl hij bladert door de pagina’s met zwart-witte studiofoto’s. Op zijn favoriete portret staat een tiener met een scherp gesneden broek en frisse witte sokken. “Je zou denken dat hij over de wereld heerst,” zegt Abijako. “In West-Afrika is er, ondanks de financiële moeilijkheden en het gecompliceerde sociale leven, een gevoel van vreugde in alles. Je wordt ‘s morgens wakker en je bent helemaal klaar om de dag te veroveren. Dit beeld belichaamt dat gevoel.”

Advertentie

Abijako is geboren in Lagos, de grootste stad van Nigeria. Zijn vader – ook een modeontwerper – won in 2004 de visumloterij voor de Verenigde Staten. Voordat hij bij zijn vader in Albany ging wonen was hij nog nooit in Amerika geweest. “Het was een extreme cultuurshock,” zegt hij. “In Nigeria leefden we met zijn zevenen op een kamer. ‘s Nachts, als iedereen naar bed wilde, tilden we een tafel aan de kant en legden we een mat op de vloer, waarop we allemaal sliepen. Stel je eens voor hoe het is om van die omstandigheden naar een eigen slaapkamer te gaan, waar altijd elektriciteit en water is. Het heeft me geleerd om dingen meer te waarderen.”

Head of State+ is geboren in die slaapkamer. Abijako begon met geld inzamelen voor het project door handbeschilderde sneakers via het internet te verkopen. Toen Amandla Stenberg een paar van de custom Vans van Abijako op Instagram postte, ging de verkoop gestaag omhoog. De twee hadden elkaar leren kennen via As You Are, een film waarvoor Abijako assistent-stylist was . Miles Joris-Peyrafitte, de regisseur van de film, is alumnus van Youth FX, een organisatie voor creatieve ontplooiing, die werd opgericht door de vader van Aden Suchak, een middelbareschoolvriend van Abijado. Suchak schoot de foto’s voor de lookbooks van Head of State+.

Abijako praat met ons over connectiviteit, creativiteit en zelfvertrouwen.

i-D: Je vader was ook modeontwerper. Wat is je eerste herinnering aan mode?
Taofeek Abijako: In het weekend op bezoek gaan in zijn studio, als ik geen school had. Ik ging met hem mee zodat ik even het huis uit kon; mode was toentertijd niet echt iets waar ik over wilde leren. Mijn vader had een enorm fotoalbum van alle stukken die hij had gemaakt en de dingen die hij droeg. Het lijkt heel erg op de dingen die als inspiratie dienden voor mijn collectie. Zelfs voordat mijn vader ontwerper werd, waren hij en zijn vrienden erg modieus. Ze droegen te gekke stukken, en maakten zich de kleding eigen. Toen ik ouder werd en me meer ging bezighouden met mode, zorgde dat fotoalbum ervoor dat ik meer onderzoek ging doen. Afgelopen jaar werd ik lid van die bibliotheek van het Metropolitan Museum of Art. Ik ben er altijd en verdiep me in de hedendaagse Afrikaanse fotografen. De foto’s van Sidibé en Sanlé deden ze me heel erg denken aan het album van mijn vader. In Nigeria is studiofotografie heel populair. Meestal doen mensen dat rond Kerstmis of de Ramadan, als iedereen mooi aangekleed is. Dat is iets dat terugkomt in elke Afrikaanse generatie.

Ik heb altijd al gehouden van Sidibé’s foto’s van dansende mensen op feestjes. Beïnvloedt muziek jouw manier van ontwerpen?
Absoluut. Ik denk dat het heel Nigeriaans is. Of je nu Nigeriaans bent en in een ander land geboren bent, of als je nog nooit in Nigeria bent geweest; je blijft je aangetrokken voelen tot Nigeriaanse muziek. Toen ik opgroeide luisterde ik naar genres als Fuji, dat voortkomt uit Yoruba, en Afrobeat, dat van Fela Kuti komt. Van dat alles werd ik het meest aangetrokken tot Fela.

Wat trok je zo aan in deze muziek?
De energie. Het is gewoon fantastisch. De liedjes van Fela gaan veertig minuten lang door. Het meeste is instrumentaal, maar er zijn onverwachte momenten waar hij zingt, en dat is gewoon heel krachtig. Hij staat ook bekend om zijn politiek activisme. Het nummer Coffins for Head of State vormde de inspiratie voor de naam van het merk. Het gaat over politieke corruptie in Nigeria. De regering drong het huis van Fela binnen en gooide zijn moeder van het dak, waarna ze overleed. Hij stopte die emotie en agressie in een heel krachtig lied, waarin hij het heeft over de doodskist van zijn moeder naar de president brengen. Toen ik Fela ontdekte, veranderde mijn hele kijk op zaken. Opgroeien in Nigeria betekent dat je op een heel jonge leeftijd al heel politiek en sociaal bewust moet zijn. Ik wist dat er veel corruptie was, en dat er verschillende lagen zijn. Op een bepaalde manier voelde dat normaal, omdat ik er op zo’n jonge leeftijd aan blootgesteld werd. Ik zie veel van Fela’s nummers als een voorspelling. Hij voorspelt de toekomst – de richting –van het land. En bijna al zijn voorspellingen zijn uitgekomen.

Ik kan me niet voorstellen hoe het was om hier naartoe te verhuizen.
Het was verbazingwekkend. Brotherhood is een balans van mijn cultuur en mijn assimilatie van de Amerikaanse cultuur. Ik denk dat design een grote rol speelt in het idee van een utopische samenleving. In design is overal een reden voor – de manier waarop het metronetwerk van New York werkt, hoe waterleidingen werken. Dat is een van de grootste dingen die ik heb geleerd door mijn verhuizing naar Amerika. Ik vraag mezelf af: hoe ontwerp ik met een doel? Hoe kan ik iets zinvol laten zijn met reden en emotie?

Advertentie

In het begin waren er ideeën voor Head of State+, maar geen geld. Het is net als school: hoe meer je studeert, des te beter je het begrijpt, en des te meer kans je maakt om het vak te halen. Hoe meer onderzoek, moeite en geld ik in mijn collecties stak, hoe beter het verhaal wordt verteld. Ik heb nog steeds een klein budget, maar ik weet hoe ik het beter kan gebruiken. In de toekomst wil ik graag werken aan meubels, installaties en product design. Het is alsof ik een boek schrijf en nu begin aan de derde paragraaf van het eerste hoofdstuk.

Je hebt ook in de filmwereld gewerkt.
Youth FX is het gaafste ooit! De films die gemaakt zijn met hulp van deze organisatie zijn in de bioscoop verschenen, en wonnen prijzen bij de filmfestivals van L.A. en Tribeca. Het laat zien wat er gebeurt als je de minderbedeelden kansen geeft om zichzelf te uiten zonder verwachtingen. Ik downloadde een bootlegversie van software voor architecten, omdat ik er heel nieuwsgierig naar was en er meer over wilde leren. Wat als ik toegang had gehad tot de echte versie? Ik bedoel, deze kinderen maken films waarmee ze makkelijk toegelaten worden tot NYU.

Over school gesproken, heb je er ooit aan gedacht om mode te studeren?
Ik heb toelating gedaan voor FIT, Parsons en Pratt, maar ik weet niet of ik toegelaten ben. Ik heb nooit mijn toelatingsbrieven gelezen, omdat ik toen mijn eerste e-mail kreeg van United Arrows. Ik heb ze nog wel ergens liggen. Op een dag zal ik ze checken!

Alle afbeeldingen zijn ter beschikking gesteld door het merk

more from i-D